Naar de rode planeet

Populaire bestemming deze zomer: Mars

14 juli 2020 07:13 Aangepast: 14 juli 2020 07:43
Het karretje en de helikopter van NASA op Mars Beeld © NASA/JPL-Caltech

Deze zomer worden liefst drie missies naar Mars gelanceerd. En daar zitten ook nog een paar primeurs bij. Zo zal er voor het eerst een helikopter over de Rode Planeet vliegen. En voor het eerst is er een Marsmissie van een moslimland.

Verschillende landen staan bijna in de file om naar Mars te gaan. En dat komt doordat er maar een heel klein zogeheten lanceervenster is. Van half juli tot half augustus staat Mars relatief dicht bij de aarde en is het mogelijk om met een raket naar de rode planeet te gaan. De volgende gunstige gelegenheid om te lanceren is pas over twee jaar.

50ste verjaardag

De meest opmerkelijke missie is die van de Verenigde Arabische Emiraten, de Hope Mars Mission. Het is voor een deel een prestigeproject. De Hope moet in februari 2021 bij Mars aankomen, in het jaar dat de Verenigde Arabische Emiraten hun vijftigste verjaardag vieren.

Technici van de Verenigde Arabische Emiraten werken aan hun ruimtesonde Technici van de Verenigde Arabische Emiraten werken aan hun ruimtesonde

Maar deze eerste Marsmissie van een moslimland heeft ook zeker een wetenschappelijk doel. De satelliet die om de planeet gaat draaien, moet gaan ontdekken waarom Mars een groot deel van zijn atmosfeer is kwijtgeraakt. De gegevens die deze weersatelliet naar de aarde zendt, kan ons mogelijk ook meer vertellen over hoe onze eigen atmosfeer zich ontwikkeld heeft.

De Marslander van China, met bovenop het karretje De Marslander van China, met bovenop het karretje

Ook China hoopt voor het eerst Mars te bereiken. Een eerdere missie, negen jaar geleden, mislukte jammerlijk. De Chinezen willen vooral demonstreren dat ze de technologie hebben, door te landen en daarna een karretje rond te laten rijden. Er zijn wel camera’s en wetenschappelijk instrumenten aan boord. Maar het gaat nu toch vooral om het opdoen van ervaring voor toekomstige missies.

Sporen van leven

De meest in het oog springende missie deze zomer is die van de oude, vertrouwde NASA, de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie. De Perserverance Mars Rover is een karretje dat op zoek gaat naar sporen van leven. Dat moet dan wel relatief op een koopje: de Perseverance lijkt heel erg op de bijna 10 jaar oude Curiosity. Er lagen nog reserveonderdelen van de Curiosity op de plank op aarde en die zijn nu gebruikt in de Perseverance.

 

Perseverence, het nieuwe marskarretje van NASA Perseverence, het nieuwe marskarretje van NASA

De Perseverance heeft wel heel andere instrumenten aan boord dan de Curiosity, apparatuur waarmee nu echt op zoek gegaan kan worden naar (voormalig) leven. Het karretje moet landen in een krater waar ooit een rivierdelta stroomde. De robotarm neemt monsters die geanalyseerd worden door onder meer SHERLOC (Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals). Kortweg kunnen daarmee organische stoffen worden opgespoord, mogelijke resten van leven.

Monsters terughalen

De grondmonsters die Perseverance neemt, worden niet weggegooid. Ze worden opgeborgen in buisjes. En dat Marsgesteente gaat in de toekomst opgehaald worden, zodat we er op onze eigen planeet onderzoek naar kunnen doen.

Dat ophalen zou over zes jaar moeten beginnen, met een karretje van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA. De buisjes met gesteente worden in een raketsysteem geplaatst en gelanceerd richting aarde. Die stukje Mars zouden dan in 2031 in aardse laboratoria onderzocht kunnen worden.

Ingenuity, de helikopter die over Mars gaat vliegen Ingenuity, de helikopter die over Mars gaat vliegen

En ja, met deze Marsmissie van de NASA gaat ook een helikopter mee: Ingenuity. Het is eigenlijk niet meer dan een half pak melk met wieken. Ingenuity is vooral experimenteel, om nieuwe technologie te testen. Zo zijn de computers, elektronica en zonnepanelen aan boord extreem klein en licht, met een totaalgewicht van slechts 1,8 kilo. Anders is opstijgen niet mogelijk: de atmosfeer van Mars is zo dun (1 procent van die van de aarde), dat het bereiken van opwaartse kracht door de wieken heel moeilijk is.

Deze zomer zou er ook nog een vierde missie naar Mars gaan. Maar de ExoMars-missie heeft de deadline niet gehaald, onder meer door het coronavirus. Het doel van de ExoMars is ook om te kijken of er (nu of vroeger) leven mogelijk is (geweest).

De lancering van dit Europees-Russisch samenwerkingsproject is uitgesteld tot 2022, het volgende lanceervenster. En dan gaan er mogelijk ook weer meer missies op weg naar Mars. 

Miniatuurvoorbeeld
Lees ook:

Emotionele Musk: eerste stap naar een beschaving op Mars

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore