Ga naar de inhoud
Tech

Travis Kalanick: van Uber-held naar gevallen topman

Beeld © GettyImages

De ceo van Uber, Travis Kalanick, is definitief afgetreden. In een jaar tijd ging zoveel mis dat aanblijven niet langer mogelijk was. Een portret.

De 40-jarige Travis Kalanick maakte van Uber de meest waardevolle startup, maar was ook schuldig aan het verval van en de onrust in het bedrijf.

Pre-Uber tijdperk

Net zoals Mark Zuckerberg en Bill Gates verliet Kalanick zonder diploma de universiteit. Op 21-jarige leeftijd sloot hij zich aan bij de mediazoekmachine en online bestandendeeldienst Scour. Twee jaar later moest het bedrijf stoppen vanwege een aanklacht van 250 miljard dollar van muziekrechtenorganisaties.

Daarna startte hij opnieuw een dienst om muziek en video's naar elkaar te sturen, genaamd Red Swoosh. Dat bedrijf werd in 2007 voor 19 miljoen dollar overgenomen door Akamai Technologies.

Thumbnail

Kalanick als begin-twintiger, toen als medeoprichter van Red Swoosh. (Foto: Niall Kennedy)

Het begin van Uber

In 2009 startte Kalanick samen met Garrett Camp (de bedenker van het idee) Uber, toen nog UberCab geheten. In december 2010 werd Kalanick officieel de ceo van het bedrijf.

Vanaf de start van Uber was het bedrijf controversieel, omdat het lak leek te hebben aan wetten en regels. Het leidde tot grote demonstraties van taxichauffeurs en veel rechtszaken over de discussie of Uber een taxidienst of ritdeeldienst was. De variant UberPop, waarbij gebruikers geen taxibrevet nodig hadden om mensen te vervoeren, is in veel landen - waaronder Nederland - verboden.

Strenge baas

Ook Kalanick zelf is altijd omstreden geweest. Hij staat bekend als een baas die met strenge hand regeert. Zelf leek hij niet rouwig om deze status: "Ik zie mezelf als The Wolf in Pulp Fiction", zei hij volgens Fortune ooit tegen een groep ondernemers.

Ondanks alle rechtszaken en tegenslagen bleef Uber snel in waarde stijgen. In maart van dit jaar werd de waarde van het bedrijf door Bloomberg op 69 miljard dollar geschat.

Seksuele intimidatie

De echte narigheid begon pas begin 2017. Kalanick kwam zelf in opspraak voor het uitkafferen van een Uber-chauffeur, een scène die in het geheim gefilmd werd.

Een groter struikelblok bleek de verziekte bedrijfscultuur binnen Uber. Volgens intern onderzoek stond de cultuur bol van seksuele intimidatie, discriminatie en pesterijen.

Na het onderzoek werden twintig mensen ontslagen. Dat kwam nog bovenop de - al dan niet vrijwillige - ontslagen van veertien hooggeplaatste medewerkers verspreid over dit jaar.

Tel je alles bij elkaar op, dan is het bijna een wonder te noemen dat Kalanick nog zo lang is aangebleven. Als directe oorzaak van het aftreden noemt Kalanick zelf het overlijden van zijn moeder bij een bootongeluk, maar volgens The New York Times werd de druk van aandeelhouders te groot.

En nu?

De grote vraag is wie Uber nu moet gaan leiden. Over de opvolger van Kalanick wordt druk gespeculeerd.

Sinds maart zit het bedrijf ook al zonder chief operating officer (coo). Volgens The Wall Street Journal zijn daarvoor onder andere voormalig Walt Disney-coo Thomas Staggs en de vorige Walmart-cio Karenann Terrell op gesprek geweest.

En Kalanick? Hij blijft voorlopig aan als lid van het raad van bestuur van Uber. Het is niet duidelijk of hij nog een uitvoerende functie bij Uber gaat doen. Het bedrijf wordt nu geleid door een veertienpersoons comité, waaronder HR-chef Liane Hornsey.