Tech

RIP Project Ara: Googles modulaire telefoon die wereld kon veranderen

05 september 2016 17:35 Aangepast: 30 juli 2017 12:00
Beeld © Google

Googles modulaire telefoon Project Ara wordt niet uitgebracht. De Nederlander Dave Hakkens bedacht het concept, maar na drie jaar ontwikkelen gooit Google toch de handdoek in de ring. Een overzicht van wat had kunnen zijn.

Een telefoon die nooit veroudert: dat is de droom van Hakkens. Want waarom wisselen we onze telefoon elke twee jaar in voor een nieuwe, terwijl het gros van de hardware nog prima werkt? Zou je dan niet beter alleen het onderdeel kunnen vervangen waar jij waarde aan hecht, zoals de camera, de accu of het scherm?

Met die vragen in het achterhoofd bedacht Hakkens in 2013 het concept Phonebloks: een telefoon gemaakt uit vervangbare blokjes. Zijn video ging viral en trok de aandacht van Motorola, die met zijn Advanced Technology and Projects (ATAP)-divisie al langer aan een modulaire smartphone werkte. Het bedrijf vroeg aan Hakkens of hij mee wilde werken aan Project Ara. Hij zei ja.

Van Motorola naar Google

Motorola werd een jaar later, in januari 2014, verkocht aan Google. Project Ara was één van de divisies die Google per se wilde hebben. Zo werkten ATAP en Hakkens plotseling bij Google, dat grootse plannen had voor de modulaire telefoon.

Thumbnail

Project Ara bestaat uit verwisselbare modules

Google had toen al zijn geheimzinnige X-lab (nu opgegaan in moederbedrijf Alphabet), waar ze aan innovatieve projecten als de zelfrijdende auto en internetballonnen werken. Project Ara - vernoemd naar één van de belangrijkste ontwerpers binnen ATAP,  Ara Knaian - paste volgens Google prima in hun reeks projecten die de potentie hadden om de wereld te veranderen.

Zo werkt Project Ara

Project Ara bestaat uit een aluminium frame, ook wel het endoskelet genoemd, waar je modules via elektromagnetisme in vast kunt klikken. De modules variëren van een scherm, de processor, camera, batterij tot verbindingsmodules als wifi, bluetooth en nfc. Het endoskelet fungeert eigenlijk alleen als het omhulsel dat de modules aan elkaar verbindt.

Het idee achter de modulaire Android-smartphone, die in drie formaten zou worden uitgebracht, is dat je op elk moment van de dag de modules kunt verwisselen. Dit heet ook wel hotswappen: je kunt een module verwisselen terwijl de smartphone blijft werken. Stel: je wisselt de cameramodule met een accumodule omdat je meer energie nodig hebt. De camera wordt dan uitgeschakeld en de accu geactiveerd, terwijl je de telefoon kunt blijven gebruiken.

Thumbnail

Iedereen kan hardwaremodules maken voor Project Ara

Je kunt Project Ara op elk gewenst moment aan je eigen wensen aanpassen, variërend van een grotere batterij, betere camera of een krachtige speaker. Daarnaast kun je modules vervangen als je de telefoon wilt upgraden. Denk aan een nieuw scherm met valbestendig glas, een snellere processor of camera met meer megapixels. Zo wordt de levensduur van een smartphone verlengd en gaan de kosten voor een upgrade omlaag: je hoeft immers een paar nieuwe modules aan te schaffen in plaats van een compleet nieuwe telefoon, zo was het idee. 

Modules en samenwerkingen

Google werkte voor Project Ara met allerlei bedrijven samen. Een reeks bekende namen, zoals Samsung, Sony en Panasonic, die modules voor onder andere schermen, batterijen, speakers en camera's bouwen. Een module voor een e-ink-scherm, waarmee je op de achterkant van je telefoon een extra schermpje krijgt om bijvoorbeeld het weer te tonen, behoort ook tot de mogelijkheden.

Thumbnail

De modules voor Project Ara zouden in allerlei kleurtjes beschikbaar komen

Dan waren er nog allerlei andere modules beschikbaar waarmee je je telefoon aan je persoonlijke voorkeur kon aanpassen. Denk aan een module voor een glucosemeter voor suikerpatiënten. Of modules van modemerken om het uiterlijk van je telefoon aan te passen, zoals houten, plastic of betonnen modules. En omdat Project Ara een open platform is, mag iedereen eigen modules ontwikkelen en op de markt brengen.

Kink in de kabel

Alles leek voor de wind te gaan. Google kondigde begin 2015 een nieuw prototype aan: de Spiral 2. De smartphone bestond uit een endoskelet met modules die je kon verwisselen: het eerste echt bruikbare ontwerp van Project Ara. Google beloofde de telefoon datzelfde jaar in Puerto Rico op de markt te brengen, maar na drie maanden stilte trok het die belofte in. De modulaire telefoon werkte nog niet goed genoeg.

Thumbnail

Dit is de Spiral 2-prototype van Project Ara

Niet Puerto Rico maar de VS moest daarna het eerste land worden waar Project Ara zou worden gelanceerd. Google meldde dat de modulaire smartphone in 2016 in de VS zou worden uitgebracht, maar verdere details ontbraken. De eerste maanden van dit jaar bleef het opnieuw stil, totdat er tijdens Googles ontwikkelaarsconferentie Google I/O opeens een nieuwe video verscheen: 

Google presenteerde de officiële ontwikkelaarsversie van Project Ara, met allerlei modules, designs en een nieuwe manier waarop de modules vastklikten. Maar in één ding stelde de nieuwe smartphone teleur: hij bestond uit een endoskelet met enkele modules die niet konden worden geüpgraded: het scherm, de processor, batterij en verschillende sensoren.

Project Ara veranderde van een volledig modulaire telefoon naar een smartphone waar je eigen modules aan kon koppelen. Op die manier was Project Ara meer een telefoon die je naar je eigen wens kon indelen, dan een apparaat dat je elke paar jaar kon upgraden met nieuwe hardware. De ontwikkelaarsversie zou aan het einde van dit jaar worden uitgebracht, waarna de consumentenrelease in 2017 zou volgen.

De handdoek in de ring

Vier maanden na de grote aankondiging gooit Google de handdoek in de ring. De internetgigant bevestigt dat het stopt met Project Ara, en dat de modulaire smartphone niet door het bedrijf wordt uitgebracht. Een duidelijke reden ontbreekt, behalve dat Google zegt dat ze hun 'hardware-inspanningen gaan stroomlijnen'.

Dat is voor Google vaker een reden te stoppen met projecten. Zo verkocht Google in 2014 Motorola alweer na een dikke twee jaar aan Motorola, waarmee het een verlies van miljarden dollars leed. Google wilde zich bij nader inzien tóch niet bezighouden met hardware. Project Ara bleef aan Google verbonden, maar was één van de weinige hardwareprojecten. En Google is toch vooral een softwarebedrijf. 

Google sluit niet uit dat er een soortgelijke Project Ara-telefoon uiteindelijk wel wordt uitgebracht. "We kunnen samenwerken met partners om de technologie van Project Are naar de markt te brengen, mogelijk via licentieovereenkomsten", aldus Google tegen Venturebeat. Het zal dus zeker niet de laatste keer zijn dat we iets van de modulaire smartphone horen, maar Project Ara in deze vorm is wel verleden tijd.

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore