'The Great Old'

Wordt de slapende reus Royal Antwerp dan eindelijk echt wakker?

25 juli 2022 15:19 Aangepast: 25 juli 2022 15:21
Royal Antwerp FC met Mark van Bommel als trainer is ongelooflijk ambitieus. Beeld © ANP BERWERKING: VTBL

Mark van Bommel heeft tijdens zijn officiële debuut met zijn nieuwe club Royal Antwerp FC gewonnen van KV Mechelen. In de Belgische Jupiler Pro League werd het 0-2. De Mechelse club heeft ook een Nederlander aangesteld als coach: de van FC Groningen afkomstige Danny Buijs.

Beide goals vielen in de eerste helft. Het was Michael Frey, die de voorkeur kreeg boven de Nederlander Vincent Janssen, die de Great Old op een 0-1-voorsprong zette. De aanvaller wist een splijtende pass van oud-Ajacied Toby Alderweireld heerlijk uit de lucht te plukken en met een goede kapbeweging stuurde de Zwitserse aanvaller drie Mechelse verdedigers het bos in en maakte fraai af. Even later was het weer Frey zijn naam op het scorebord. Vanaf de penaltystip ramde de Zwitser de bal tegen de touwen.

In de tweede helft kwam de nieuwe Nederlandse aanwinst Vincent Janssen nog wel het veld in, maar leek Royal Antwerp FC al begonnen te zijn met hun krachten te sparen voor de Europese return van aankomende donderdag tegen Drita. Na een teleurstellende 0-0 in eigen huis moeten de mannen van Van Bommel in Kosovo aan de bak om de derde kwalificatieronde van de Conference League te bereiken.

Vincent Janssen wist in zijn eerste officiële wedstrijd voor Royal Antwerp FC niet te scoren. Vincent Janssen wist in zijn eerste officiële wedstrijd voor Royal Antwerp FC niet te scoren.

Het verhaal van de Great Old

Allereerst, de Great Old? Een bijzondere, maar ook logische bijnaam voor de Antwerpse club. Het is namelijk de oudste club van België. En daar zijn ze fier (lees: trots) op in Antwerpen. De ‘1’ die in het logo van de club is verwerkt refereert daar ook naar. Het staat voor ‘Stamnummer 1’, wat in feite betekent: de club die als eerste werd ingeschreven door de Belgische voetbalbond.

Bosuilstadion

Het Bosuilstadion was jarenlang een stadion om als stadionganger verliefd op te worden. Het ademde voetbal. Zo oud dat alles piepte en kraakte. Met de fanatieke aanhang verspreid over de hele lange zijde zoals je dat in Nederland vroeger ook vaker zag. Maar de club heeft ambities en hoewel het stadion voor de supporter één van de allerbelangrijkste elementen is, zorgt het niet voor geld in het laatje. Dus ging zelfs de Great Old met zijn tijd mee en is het stadion de afgelopen jaren onder handen genomen. En dat heeft geresulteerd in een mooi, nieuw en modern stadion.

De slapende reus is terug op het hoogste niveau

In 2017 promoveerde Royal Antwerp weer naar de hoogste divisie in België. Maar liefst 13 jaar bivakkeerde de Antwerpenaren op het tweede niveau. Sinds de promotie in 2017 speelt de Great Old wel om de bovenste plekken, maar een kampioenschap zat er nog niet in. In 2019/2020 werd wel de derde beker van België gewonnen na winst tegen Club Brugge. Maar nu is het tijd voor de slapende reus om echt wakker te worden.

De club wordt daarbij op de achtergrond geholpen door de investeerder Paul Gheysens. De projectontwikkelaar is sinds 2015 financieel verbonden aan de club. "Onze investeerder wilde ons in eerste instantie in alle discretie helpen bij de heropbouw van RAFC, en dat hebben wij als club steeds willen respecteren”, liet de club destijds weten op hun website.

Investeerder Paul Gheysens (links) en Marc Overmars met Toby Alderweireld. Investeerder Paul Gheysens (links) en Marc Overmars met Toby Alderweireld.

Ambities

Hoewel het project van de wederopstanding van de club al enkele jaren bezig is, laat de Great Old duidelijk zien hoe ambitieus de club is. De club stelde in maart 2021 Marc Overmars aan als technisch directeur. Het zorgde voor veel ophef omdat Overmars in februari bij Ajax vertrok nadat hij grensoverschrijdende berichten naar vrouwelijke collega’s had gestuurd. Hoewel er de spot mee werd gedreven in België en enkele sponsoren uit onvrede opstapten, werd Overmars ingepast om te doen wat hij het beste kan: voetbalzaken. Bij zijn aanstelling stook Overmars zijn ambities ook niet onder banken of stoelen: “Ik wil ooit met Antwerp de Champions League in.”

De Nederlander liet zich al snel gelden bij zijn nieuwe werkgever: in mei werd trainer Brian Priske eruit gegooid. Hiermee werd de weg vrijgemaakt voor Mark van Bommel. De oud-trainer van PSV krijgt assistentie van onder andere de Nederlanders Andries Ulderink, John Stegeman en Jurgen Dirkx. Een Hollandse enclave in Antwerpen.

Toptransfers Janssen & Alderweireld

Eind juni was het officieel. De topaanwinst Vincent Janssen wordt gepresenteerd. Overmars is helemaal in zijn nopjes met de handtekening van de spits: “Het Antwerpse publiek zal Vincent snel in de armen sluiten”, voorspelt de technisch directeur. In België wordt het salaris van de Nederlander veelvuldig genoemd. De spits zou naar verluidt zo’n 2 miljoen euro gaan verdienen op de Bosuil. Op dat moment het hoogste salarisstrookje in voetballend België. Janssen praat liever over prijzen pakken met Antwerp: “Na het gesprek met Overmars was ik meteen enthousiast. En ik ben alleen nog maar enthousiaster geworden”, sloot de Nederlander af.

Deze zomer wisten Overmars en co. Toby Alderweireld te strikken. En daar zijn beide partijen ongelooflijk blij mee. Waar het eerder onmogelijk leek om een speler van het kaliber Alderweireld naar Royal Antwerp te halen, is deze deal het bewijs van de ambities van de club. Volgens Het Nieuwsblad zal Alderweireld zo’n 5 miljoen euro bruto, inclusief tekengeld, in zijn eerste seizoen gaan verdienen.

Elke keer weer lijkt de Great Old een stap omhoog te kunnen maken. De oud-Ajacied tekende een driejarig contract bij Royal Antwerp FC, die zelf meermaals zijn liefde verklaarde aan Antwerpen. De stad die altijd zijn thuis geweest is. “Ik heb voor veel mooie ploegen (onder meer Tottenham Hotspur) mogen spelen, maar om je eigen stad te mogen verdedigen in België en in het buitenland dat is wel heel speciaal”, zei de Antwerpse verdediger nadat hij zijn contract had getekend.  

Al met al een ongelooflijk interessante ontwikkeling in de Belgische havenstad. Tel de Nederlandse inbreng daarbij op en dit project bezit alle ingrediënten om in de gaten te houden. Met de eerste overwinning van het afgelopen weekend tegen KV Mechelen in de competitie lijkt de eerste stap gezet. Maar zoals Overmars al diverse keren heeft aangegeven: “We zijn ambitieus, maar we moeten geduldig zijn”.

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore