Formule 1

De honderdste van Max: hoe 'de jongste ooit' de Formule 1 op zijn kop zette

03 november 2019 08:00 Aangepast: 03 november 2019 08:18

Hij is pas net een maand 22 jaar oud, maar toch rijdt Max Verstappen vandaag in Austin al zijn honderdste race in de Formule 1. In vijf jaar tijd heeft de Nederlander al het nodige teweeggebracht en de koningsklasse van de autosport volledig wakkergeschud.

De Formule 1-carrière van Max Verstappen is al vanaf het allereerste moment opzienbarend en recordbrekend te noemen. Nog geen jaar nadat hij de karts had verlaten en zijn eerste race in de autosport had gereden werd de op dat moment 16-jarige Limburger halverwege 2014 namelijk al aangekondigd als de nieuwe Formule 1-coureur van Toro Rosso voor het seizoen van 2015. Zijn razendsnelle promotie naar de top van de autosport leidde meteen tot scepsis Was een coureur op zo'n jonge leeftijd en met zo weinig ervaring in de autosport wel klaar voor de Formule 1? Drie dagen na zijn 17e verjaardag wist Verstappen op het Japanse circuit van Suzuka – één van de moeilijkste circuits op de F1-kalender – een aantal critici meteen de mond te snoeren. Als jongste coureur ooit maakte hij in de eerste vrije training zijn debuut tijdens een Grand Prix-weekend en kende hij een foutloze oefensessie, waarvan er later dat seizoen overigens nog twee zouden volgen.

Max Verstappen, voorafgaande aan zijn trainingsdebuut in Suzuka Max Verstappen, voorafgaande aan zijn trainingsdebuut in Suzuka

De jongste ooit

Een half jaar na zijn eerste F1-meters volgde in maart 2015 het officiële Formule 1-debuut van Verstappen tijdens de Grand Prix van Australië. De Nederlander kende een sterk debuut en leek zelfs op weg naar een puntenfinish, totdat technische problemen roet in het eten gooiden. Die eerste puntenfinish volgde twee weken later alsnog dankzij een zevende plek in Maleisië. Na de jongste Formule 1-debutant ooit is Verstappen sindsdien ook de jongste rijder die in de F1 punten heeft gescoord. Wat volgde is inmiddels alom bekend. Niet veel later werd hij namelijk ook de jongste coureur aan de leiding van een Grand Prix, de jongste winnaar van een F1-race, de jongste coureur op het Formule 1-podium en de jongste rijder die de snelste raceronde op zijn naam heeft gezet.

De snelle opmars van de jonge Verstappen leidde al meteen tot de nodige veranderingen in het Formule 1-reglement. Het feit dat een knaap van 17 jaar en 166 dagen oud namelijk al kan debuteren in de Formule 1 leidde meteen tot de vraag hoe moeilijk het besturen van zo'n F1-bolide nou echt kan zijn? Het deed de reputatie van de koningsklasse niet veel goeds, waarna autosportfederatie FIA al snel na het debuut van Verstappen de regel invoerde dat een coureur voortaan minimaal 18 jaar oud moet zijn alvorens hij mag debuteren in de Formule 1. Daarnaast kwam er ook een ingenieus puntensysteem, zodat een coureur voortaan eerst in lagere klassen een aantal seizoenen op rij goed moet scoren alvorens deze in aanmerking kan komen voor een avontuur in de Formule 1. Een dermate snelle opmars zoals Verstappen die maakte is daarmee verleden tijd.

Verstappen stuurt zijn Toro Rosso in 2015 naar een vierde plek in Hongarije Verstappen stuurt zijn Toro Rosso in 2015 naar een vierde plek in Hongarije

De vraagtekens rondom de jonge leeftijd van Verstappen maakten al snel plaats voor het besef dat de Nederlander niet zomaar een talent was. Als zoon van oud-Formule 1-coureur Jos Verstappen en Sophie Kumpen, een begenadigd kartster die zelfs bekende F1-coureurs als Jenson Button en Giancarlo Fisichella het vuur flink aan de schenen wist te leggen, was het niet verrassend dat Verstappen Junior het racen in zijn bloed heeft zitten. In zijn debuutseizoen bewees hij dat al meteen met een paar fraaie hoogstandjes, waarvan zijn inhaalactie op Felipe Nasr buitenom in Blanchimont (één van de vele beruchte bochten op Spa-Francorchamps) nog het meeste op het netvlies staat. Die inhaalacties werden regelmatig beloond met sterke resultaten. Zo stuurde hij de Toro Rosso tot twee keer toe naar een ijzersterke vierde plek.

15 mei 2016

De echte doorbraak van Verstappen volgde een jaar later, nadat Daniil Kvyat nota bene in zijn eigen thuisrace niet voor het eerst in de fout was gegaan. Het was hét excuus dat Red Bull-adviseur Helmut Marko nodig had om Verstappen te promoveren naar het topteam van Red Bull, nog geen twee jaar nadat hij de pupil bij de Oostenrijkse energiedrankjesfabrikant had binnengehaald. In zijn allereerste race voor Red Bull deed Verstappen meteen het onmogelijke. Op die ene zondagmiddag in mei viel op het circuit van Barcelona alles op zijn plek, en schreef Verstappen als allereerste Nederlander ooit een Formule 1-race op zijn naam.

Verstappen viert zijn overwinning in Spanje Verstappen viert zijn overwinning in Spanje

Na zijn overwinning in Spanje was de voorzichtige Verstappen-koorts in Nederland definitief geëscaleerd tot een epidemie. De Formule 1 was in Nederland jarenlang een sport die vooral werd gevolgd door een relatief klein aantal liefhebbers die waren overgebleven na de succesjaren van Jos Verstappen, en waar kranten vaak slechts een klein inzetje op de derde pagina van het sportkatern aan besteedden. Na de eerste overwinning van Verstappen hadden 'we' er naast het voetbal en het schaatsen echter opeens een nationale volkssport bij. De zege van Verstappen was zelfs even belangrijker dan het voetbal, aangezien er die bewuste zondagmiddag in verschillende voetbalstadions hardop gejuicht werd nadat de Red Bull als eerste de eindstreep had gepasseerd.

Na de overwinning van Verstappen wist de gemiddelde Nederlander opeens waar afkortingen als 'DRS' voor staan, werden verjaardagen op zondagmiddag pas ná 16.00 uur georganiseerd en werd er op maandagochtend bij de koffieautomaat gemopperd over een belachelijke beslissing van de stewards of gelachen om de fouten van Romain Grosjean. Max Verstappen had de Formule 1 in Nederland ongekend populair gemaakt en volledig op de kaart gezet, maar de impact van de Limburger bleef niet beperkt tot binnen de landsgrenzen.

Immense populariteit

De unieke rijstijl van Verstappen – vaak omstreden, altijd met lef – leverde hem internationaal veel fans op, en zorgde er zelfs voor dat de Formule 1 een stuk spectaculairder werd. Een gridstraf voor Verstappen betekende automatisch een leuke inhaalrace vol fraaie acties. In een sport die vaak werd gedomineerd door de zilvergrijze Mercedessen, zorgde Verstappen vaak voor wat broodnodig spektakel. Het feit dat de Red Bull-coureur vrijwel zelden over de snelste auto beschikte leverde hem de rol van underdog op. Internationaal werd al snel de vergelijking getrokken met legendes als Ayrton Senna, die net als Verstappen ook zeer geliefd was bij de fans en een gedurfde inhaalactie eveneens niet schuwde. In 2016 wist Verstappen net als Senna vele jaren ervoor de harten van het Braziliaanse volk te stelen toen hij op het circuit van Interlagos schitterde in de regen. Dankzij een fraai stukje stuurmanskunst hield hij zijn Red Bull wonderbaarlijk uit de vangrails, om even later doodleuk Nico Rosberg – die later dat jaar wereldkampioen werd - buitenom het nakijken te geven.

Oranjezee op Spa-Francorchamps Oranjezee op Spa-Francorchamps

De populariteit van Verstappen was ook al snel terug te zien op de tribunes, die werden omgetoverd tot oranje vestingen. Bij races in Oostenrijk, Duitsland en Hongarije zorgden duizenden oranjefans voor een gezellige sfeer die we vooral kennen van de grote voetbaltoernooien, wat ook voor de Formule 1 nieuw was. Formule 1-eigenaar Liberty Media smulde van de beelden waarop duizenden in het oranje gehulde Verstappen-fans met z'n allen tegelijkertijd naar links hossen op de tribunes, om vervolgens doodleuk weer met z'n allen naar rechts te bewegen. De alsmaar imposanter wordende oranjezeeën hebben de Formule 1 er zelfs van weten te overtuigen om volgend jaar voor het eerst in 35 jaar weer een race in Nederland te organiseren, en dat allemaal door die ene coureur. Overigens heeft Verstappen zijn 19 collega's niet nodig om voor een volgepakt Circuit Zandvoort te zorgen. De voorbije jaren wist hij met wat hulp van sponsor Jumbo ook al honderdduizenden fans naar het duinencircuit te trekken tijdens zijn eigen fandagen.

De Verstappen-generatie

Ook in de paddock zelf heeft Verstappen in zijn eerste honderd races al het nodige teweeggebracht. Het lijkt er namelijk op dat de successen van Verstappen ertoe hebben geleid dat andere teams eerder bereid zijn om jong talent ook een kans te geven. Zo promoveerde deze winter namelijk voor het eerst de volledige top drie van de Formule 2 naar de Formule 1, en heeft het team van Ferrari met Charles Leclerc voor het eerst in decennia besloten om een jong talent in de auto te zetten, waar de Italiaanse renstal allerminst spijt van heeft.

De eerste 100 races van Max Verstappen in de Formule 1 zijn voorbijgevlogen, maar hebben een enorme impact gehad op de sport en alles eromheen. Zijn opmars was net zo spectaculair en onvoorspelbaar als veel van zijn inhaalacties en in een mum van tijd is hij uitgegroeid tot één van de gezichten van de sport, waarmee hij niet onder hoeft te doen voor meervoudig wereldkampioenen als Sebastian Vettel en Lewis Hamilton. Het F1-team van Red Bull draait inmiddels volledig om Verstappen, wat er zelfs toe heeft geleid dat Daniel Ricciardo afgelopen winter z'n biezen pakte en vertrok naar Renault.

Aan de rijstijl van Verstappen is de afgelopen 99 races weinig veranderd. Zijn acties zijn nog altijd spraakmakend en regelmatig controversieel, wat een week geleden in Mexico nog leidde tot een aantal opvallende uitspraken van Lewis Hamilton. Verstappen hecht er echter weinig waarde aan. "Het betekent dat ik in hun hoofd zit", gaf de Nederlander als duidelijke reactie. Stilstaan of terugkijken is niets voor Verstappen en dus is het vizier van de 22-jarige coureur inmiddels alweer gericht op de volgende 100, waarin hij maar één doel voor ogen heeft: de wereldtitel.

Koen Sniekers / RTL GP

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore

Dit is een artikel van
`