Gouden medaille

Overleden Lara van Ruijven in hoofd en hart mee naar finale

13 februari 2022 13:19 Aangepast: 13 februari 2022 16:22
Yara van Kerkhof, Suzanne Schulting en Lara van Ruijven in 2018 Beeld © ANP

Het gebeurde op 20 februari 2018: het wonder van Gangneung. De Nederlandse shorttracksters wonnen vanuit een verslagen positie een medaille bij de relay. Met Lara van Ruijven in de gelederen. Lara die op 10 juli 2020 overleed tijdens een trainingskamp. Twee gebeurtenissen die voor haar teamgenoten nooit meer uit de herinnering zullen verdwijnen. Vandaag reden ze met Lara in hun hoofd en hart de finale van de relay op de Spelen in Peking.

"Onze bronzen medaille in Zuid-Korea bewijst dat niets onmogelijk is. Dat je altijd hoop kan houden, ook als je bijna geen kans lijkt te hebben." Het zijn de woorden die Lara van Ruijven uitsprak na die prachtige prestatie van de shorttrackvrouwen op de Olympische Spelen in Zuid-Korea, vier jaar geleden.

Wat gebeurde er? De relayvrouwen met behalve Lara van Ruijven ook Yara van Kerkhof, Suzanne Schulting en Jorien ter Mors hadden de finale van de relay (estafette) misgelopen. Slechts een B-finale restte, met als maximaal haalbare een vijfde plaats. Geen medaille, geen roem. Tenzij er twee van de vier landen in de A-finale gediskwalificeerd zouden worden, dan kon het nog steeds een medaille worden.

Lara van Ruijven op de Spelen in 2018. Lara van Ruijven op de Spelen in 2018.

"Ik denk dat ik mijn podiumschoenen toch maar meeneem", zei Lara een dag voor de finales tegen teamgenoot Yara. Dat zijn schoenen die je aandoet als de medailles worden uitgereikt. "Wie weet hebben we ze toch nog nodig." Suzanne Schulting en Jorien ter Mors lachten haar uit. ''Doe normaal", zeiden ze. "Je bent gek." En dacht Lara toen: 'Misschien hadden ze gelijk'. Want ze had nog nooit een finale gezien waarin twee teams werden gediskwalificeerd.

Het wonder geschiedde

Maar toen. De Nederlandse vrouwen wonnen de B-finale in een wereldrecordtijd. En in de A-finale gebeurde wat Lara had aangevoeld: twee landen werden gediskwalificeerd en Nederland pakte alsnog brons.

Op deze beelden van toen is de ontlading van toen te zien:

Zelf zei Lara daar later over op de website van Team NL: "We wisten van gekkigheid niet wat we moesten doen. Ik klom eerst op de boarding, maar zag dat de andere meiden naar de start liepen, waar onze bondscoach Jeroen Otter stond. Je ziet 'm op de beelden trots genieten van onze vreugde. Het verdriet van de halve finale maakte het hoogtepunt nog extremer. Alle emoties kwamen eruit."

Lara overleed

Na die Spelen werden er al weer snel nieuwe doelen gesteld. Dromen van goud op de Spelen in Peking, waarom niet? Maar tijdens een trainingskamp van de shorttrackers in het Franse Perpignan, in juli 2020, ging het helemaal mis. Lara werd getroffen door een auto-immuunziekte. Ze werd in een kunstmatige coma gebracht en overleed een paar dagen later op 27-jarige leeftijd.

Coach Jeroen Otter kan er nu nog steeds niet bij. "Je kunt niet beschrijven wat je voelt, als team en als coach", zegt hij op de officiële website van de Olympische Spelen in Peking. "We verloren haar in een paar dagen. We brachten haar naar het ziekenhuis en ik ging bij haar op bezoek. Ze was blij omdat ze iemand zag die Nederlands sprak, in dat vreemde ziekenhuis in Perpignan. Anderhalve dag later moest ze worden geopereerd. En toen was het voorbij."

Lara lachte altijd, studeerde rechten en was geliefd bij zowel haar teamgenoten als haar schaatsrivalen. "Iedereen heeft een rol binnen een team", zegt Otter. "Lara was de verbinding tussen iedereen. Voor mij was Lara een heel bijzonder persoon. Ze zou een van mijn dochters kunnen zijn, soms voelde het zo."

Jeroen Otter Jeroen Otter

Otter prijst zijn team voor hoe ze met de dood van hun teamgenoot zijn omgegaan. "Ze zijn jong en veerkrachtig. Dat is goed", zegt Otter. "Zij kunnen het beter een plekje geven. Maar ik ben een oude man." Lara's dood heeft de shorttrackploeg hechter gemaakt. Nog hechter. In Peking zijn Yara van Kerkhof en Suzanne Schulting er weer bij. Vandaag was de A-finale van de relay, waarop de shorttracksters hun droom waarmaakten en het goud pakten.

Oranje helm en panterhart

En Lara is er ook bij in Peking in de hoofden en harten van haar teamgenoten, maar ook van shorttrackers uit andere landen. Semen Elistratov uit Rusland draagt tijdens de Winterspelen een oranje helm als eerbetoon aan Lara van Ruijven. De Belgische Hanne Desmet trainde veel met haar. "Ik kon het lange tijd niet geloven, ik was zo verdrietig. Het zou niet mogen gebeuren met iemand die zo jong is. Het is nog steeds raar dat ze niet meer terugkomt."

Semen Elistratov (links) met oranje helm Semen Elistratov (links) met oranje helm

Het Nederlandse team droeg een hartje met een panterprint op de mouw van de pakken, zodat ze in de finale Lara meenamen.

De gouden medaille ziet coach Otter dat als een eerbetoon en beloning voor de veerkracht van het team. 

Olympische Winterspelen

Kijk voor het laatste nieuws, interviews, het programma van de Nederlanders en tussenstanden op de Winterspelen-pagina van RTL Nieuws.

De Spelen duren tot en met 20 februari.

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore