NASA-missie

'Touchdown': ruimtesonde bereikt ruimterots op 333 miljoen kilometer

21 oktober 2020 03:47 Aangepast: 21 oktober 2020 10:09
Illustratief beeld van OSIRIS-REx boven de asteroïde Bennu. Beeld © NASA

De NASA is er vannacht in geslaagd om ruimtesonde OSIRIS-Rex veilig op de asteroïde Bennu te 'landen', op zo'n 333 miljoen kilometer van de aarde. De sonde is er waarschijnlijk in geslaagd een stuk ruimterots mee te nemen, al weten we pas in 2023 precies hoe die vondst eruit ziet.

Om 00.12 uur (Nederlandse tijd) bevestigde de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA de 'touchdown' van ruimtesonde OSIRIS-Rex. In werkelijkheid was de sonde toen al ruim achttien minuten eerder geland, maar omdat de asteroïde zich op zo'n 333 miljoen kilometer afstand bevindt, duurde het even voordat het teruggestuurde signaal de aarde had bereikt.

Geslaagd

"Ik kan niet geloven dat we er werkelijk in geslaagd zijn", vertelt wetenschapper Dante Lauretta die bij het project betrokken is aan The Guardian. "De ruimtesonde deed werkelijk alles wat hij moest doen."

Bekijk hier juichende NASA-medewerkers als de sonde landt:

De ruimtesonde OSIRIS-Rex, zo groot als een bestelbus, werd in 2016 gelanceerd, en kwam twee jaar later bij Bennu aan. De sonde heeft Bennu sindsdien vanuit alle hoeken gefotografeerd en gemeten. Zo werd een veilige landingsplaats uitgekozen.

De sonde werkt helemaal zelfstandig, de afstand naar de aarde is zo groot dat de NASA tijdens de landing onmogelijk kan ingrijpen. Echt landen deed de OSIRIS-Rex overigens niet: wetenschappers beschrijven het als een soort 'kussen van het oppervlak'.

Nauwelijks zwaartekracht

De asteroïde Bennu is slechts 510 meter breed en er is dus nauwelijks zwaartekracht. De ruimtesonde 'zweefde' daardoor vlak boven het oppervlak van de rots en met een soort stofzuigerslang werden stenen en stof verzameld.

De wetenschappers hopen dat ze minstens 60 gram hebben opgehaald. Binnen een week moet duidelijk worden of dat gelukt is. Als OSIRIS-Rex niet genoeg materiaal verzameld heeft, wil de NASA de sonde begin volgend jaar nog een keer naar de rots sturen.

Miniatuurvoorbeeld
Lees ook:

Precisiewerk op 333 miljoen kilometer afstand: sonde aast op stuk ruimterots

Over drie jaar moet de OSIRIS-Rex terugkeren op aarde, waar wetenschappers het materiaal zullen onderzoeken. "We denken dat we misschien terug kunnen komen met een 'babyfoto' van hoe het zonnestelsel eruitzag", vertelt NASA-onderzoeker Michelle Thaller. "We zoeken naar sporen van ons ontstaan, daarom zijn we zo ver gegaan om een stukje van Bennu terug te kunnen brengen."

'Generaties lang onderzoek'

NASA-baas Jim Bridenstine feliciteerde het team via Twitter met de succesvolle landing. "We zijn bezig de grootste hoeveel materiaal uit de ruimte te halen sinds de Apollo-missie", schrijft hij. "Als alles goed gaat, zullen wetenschappers dit materiaal generaties lang kunnen bestuderen."

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore