Vrouw met missie

Dromen komen uit: 'De gedachte alleen al, wij de beste van de wereld...'

04 juni 2019 12:14 Aangepast: 07 juni 2019 16:33
Merel van Dongen Beeld © ANP

Toen ze zes jaar oud was, vroeg Oranje Leeuwin Merel van Dongen in een brief aan toenmalig jeugdtrainer Maarten Stekelenburg of ze bij Ajax mocht voetballen. Ze kreeg antwoord: "Ajax heeft geen meisjesvoetbal en meisjes met jongens mee laten voetballen, mag vanaf een bepaalde leeftijd niet meer. Dus helaas een carrière bij Ajax zit er niet in." Hoe anders is het nu.

Dat een voetballeven al lang niet meer alleen voor mannen is weggelegd, weet Merel van Dongen (26) als geen ander. Ze vertrekt vandaag met de selectie van het Nederlands elftal naar Frankrijk voor het WK vrouwenvoetbal. Naast wereldkampioen worden, heeft ze een persoonlijk doel: "De wereld vertellen dat vrouwenvoetbal belangrijk is."

Geen gesneden koek

Toen ze een klein meisje was, leken haar dromen lastig waar te maken. Bij Ajax in elk geval. Wel antwoordde Stekelenburg op haar brief dat ze hard moest blijven trainen. Want 'er zijn vrouwen die van voetballen hun beroep hebben gemaakt', schreef de oud-doelman en jeugdtrainer.

Dat advies knoopte de Amsterdamse goed in haar oren. Ze zette haar eerste stappen op het voetbalveld bij SC Buitenveldert. Toen ze 18 was, kreeg ze de kans om bij ADO Den Haag te spelen. Daar kwam ze erachter dat een profcarrière voor een vrouw inderdaad geen gesneden koek is, zegt ze in een gesprek met RTL Nieuws.

Buffelen in een lunchroom

"Ik werkte in die tijd van 7 uur ’s ochtends tot 14 uur ’s middags in een lunchroom in Amsterdam. Als ik daarmee klaar was, sprong ik in de auto richting de training. Die begon om half vier. Met een beetje geluk was ik rond zeven uur ’s avonds weer thuis. Dat waren best pittige dagen. Maar het moest: van het voetbal alleen kon ik niet rondkomen."

Na een jaartje bij ADO kreeg ze een aanbod uit de Verenigde Staten. Of ze topsport wilde combineren met een studie aan de universiteit van Alabama. "Daar heb ik niet lang over na hoeven denken." Ze werd niet betaald voor het voetbal, maar kon wel gratis studeren, trainen en leven in de VS. "Ik heb mijn bankrekening niet kunnen spekken, maar ik heb daar wel enorm in mezelf geïnvesteerd."

En toen belde Ajax, de club waar ze als 6-jarig meisje al voor wilde, maar niet kón spelen. Inmiddels had de Amsterdamse club wel een meisjes- en vrouwentak opgericht. In haar derde seizoen bij de club werd ze landskampioen. De titel was de eerste in de geschiedenis van Ajax Vrouwen.

Het was één van de mooiste momenten uit haar carrière tot nu toe. "De kampioenswedstrijd was in Amsterdam tegen ADO Den Haag. Toen we wonnen was de ontlading enorm."

Goede boterham

Inmiddels staat de Amsterdamse onder contract bij Real Betis, een subtopper in Spanje. "Ik speel nu tegen clubs als FC Barcelona en Atlético Madrid, zoiets maak je in Nederland niet mee." En niet onbelangrijk: ze verdient een goede boterham. "Ik hoef er niet meer naast te werken, zoals bij ADO. Ik train nu één, soms twee keer per dag en daarnaast blijft er tijd over om leuke dingen te doen met mijn vriendin en m’n studie psychologie af te ronden."

Merel van Dongen (links) en Sherida Spitse tijdens een training voor de oefenduels tegen Mexico en Chili. Merel van Dongen (links) en Sherida Spitse tijdens een training voor de oefenduels tegen Mexico en Chili.

Want dat Van Dongen nu kan leven van het voetbal, wil niet zeggen dat ze dat ze ook al een potje voor later aan kan leggen. "Ik verdien niet genoeg om straks een dikke spaarrekening te hebben. Was het maar zo’n feest! Ik moet na m’n voetbalcarrière wel iets hebben waar ik op terug kan vallen."

View this post on Instagram

Gracias afición 🙌💚 #betisfeminas

A post shared by Merel Van Dongen (@merel23) on

De toekomst

Maar als het aan haarzelf ligt, blijft ze voorlopig nog voetballen. "Het ideale plaatje: het WK winnen, de Olympische Spelen halen en nog minimaal één transfer maken naar een buitenlandse topclub." En na het voetbal? "Hopelijk een gezinnetje stichten. En ik zou de wereld graag een klein beetje veranderen."

Hoe weet ze ook al. "Ik heb geen grote dromen om president te worden. Maar ik zou graag m'n steentje bijdragen aan de ontwikkeling van het vrouwenvoetbal. Op het gebied van sport, maar ook op het gebied van emancipatie, om zo de positie van alle vrouwen ter wereld te verbeteren."

Miniatuurvoorbeeld
Lees ook:

Het duurde even, maar nu staat iedereen in de rij voor de Oranje Leeuwinnen

Wereldkampioen?

Zo heeft het succes van de Oranje Leeuwinnen twee jaar geleden op het EK volgens haar al iets gedaan met het algemene beeld van de vrouw in Nederland. "We trainen hard en we presteren. Op zo'n momenten laat je zien dat vrouwen niet alleen lief, maar ook heel stoer zijn."

Nederland is goed op weg, vindt Van Dongen. Maar de voetbalster zegt dat het belangrijk is dat dit ook gebeurt in landen in Afrika, Azië en Zuid-Amerika. Daar zou ze graag haar steentje aan bijdragen. "Dat vind ik wel een mooi doel."

Maar voordat ze dat na gaat streven, eerst dus 'nog even' wereldkampioen worden. "De gedachte alleen al, wij de beste van de wereld... Dan krijg ik echt de kriebels over m'n hele lijf."

Merel van Dongen

Aantal interlands: 27

Toernooien: WK 2019 Frankrijk, WK 2015 Canada en EK 2013 Zweden

Hoogtepunten: “Dat we voor het eerst in de geschiedenis landskampioen werden met Ajax Vrouwen in 2016/2017, dat ik in de basis startte tegen Japan tijdens het WK in Canada en dat ik mocht invallen tijdens de WK-kwalificatiewedstrijd tegen Zwitserland.”

Dieptepunt: “Dat ik niet geselecteerd werd voor het EK in 2017. Heel het land had Oranjekoorts en ik zat thuis en maakte er geen deel van uit. Een zwarte bladzijde uit m’n carrière.”

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore

`