Gezondheid

Virussen slaan harder toe bij mannen, 'want zij zijn minder nuttig'

15 december 2016 05:22 Aangepast: 15 december 2016 09:16
Beeld © ANP

Mannen met een griepje worden door vrouwen vaak beschuldigd van aanstelleritis, maar sommige virussen treffen mannen wel degelijk harder. En nieuw onderzoek heeft daar mogelijk een verklaring voor gevonden.

Dat mannen en vrouwen soms verschillend reageren op dezelfde ziekteverwekkers was al langer bekend. Veel infectieziekten veroorzaken meer sterfte bij mannen dan bij vrouwen.

Bij tuberculose bijvoorbeeld, is de kans daaraan te overlijden bij mannen anderhalf keer zo groot als bij vrouwen. Het humaan papillomavirus (HPV) leidt bij mannen vijf keer vaker tot kanker dan bij vrouwen. En de kans dat mannen met het Epstein-Barrvirus de ziekte van Hodgkin krijgen, is dubbel zo groot als bij vrouwen.

'Women get sicker, men die quicker'

De Nederlandse bioloog Vincent Jansen deed voor de Londense Royal Holloway University onderzoek naar dit verschijnsel. "Door de bank genomen sterven mannen vaker aan ziektes dan vrouwen", zegt hij. "Niet voor niets zeggen ze hier in de ziekenhuizen: Women get sicker, men die quicker."

Tot nu toe is altijd aangenomen dat dat te maken heeft met het verschil in gastheer. Het lichaam van een man zou anders reageren op een ziekteverwekker dan het lichaam van een vrouw. Maar Jansen en zijn collega Francisco Úbeda hebben mogelijk een andere verklaring gevonden. Vrouwen zouden waardevoller zijn als gastheer voor een virus, omdat ze virussen kunnen overbrengen op hun nageslacht tijdens een zwangerschap, bevalling of het geven van borstvoeding.

Medisch raadsel

"Wij vroegen ons af: zou het niet zo kunnen zijn dat ziekteverwekkers zelf anders omgaan met mannen dan met vrouwen?" Ze lieten hun hypothese los op een medisch raadsel: waarom het zeldzame retrovirus HTLV-1 bij Japanse mannen veel vaker leidt tot leukemie dan bij Japanse vrouwen, terwijl datzelfde virus op de Caraïben geen onderscheid maakt tussen mannen en vrouwen.

Het virus, dat vrij zeldzaam is maar op een paar plekken ter wereld wat meer voorkomt, wordt overgedragen via seks, bloedcontact en borstvoeding. En vooral dat laatste was interessant voor het onderzoek van Jansen. In Japan blijken vrouwen namelijk veel langer borstvoeding te geven dan op de Caraïben. "Dat zou kunnen verklaren waarom het virus milder is voor Japanse vrouwen."

'Nieuw stukje van de puzzel'

Volgens Jansen moet je het zo zien: een virus wil zo veel mogelijk mensen besmetten en moet zich dus vermenigvuldigen om in stand te blijven. Bij vrouwen hoeven ziekteverwekkers minder moeite te doen om zich voort te planten. Zij verspreiden virussen op meer manieren dan mannen en zijn dus een soort bondgenoten van de ziekteverwekkers.

Jansen noemt hun ontdekking 'een nieuw stukje van de puzzel'. "Als dit inderdaad het geval is, moeten die virussen op een of andere manier uitvogelen of ze in een man of een vrouw zitten. Als we kunnen ontdekken hoe dat werkt, zouden we dat kunnen gebruiken om ziekteverwekkers voor de gek te houden. Als je een virus kunt laten denken dat het in een vrouw zit, zou het minder hevig moeten toeslaan."

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore

`