Geld en Werk

Harry Westers (68) opent 16e hotel: 'Alleen zondag is rustdag'

28 juni 2018 15:51 Aangepast: 28 juni 2018 16:11
Harry Westers, eigenaar Westcord Hotels Beeld © Amy van Leiden

Het gloednieuwe Hotel Jakarta in Amsterdam is misschien wel de kers op de taart van het imperium van Harry Westers (68). Het is zijn zestiende hotel, onderdeel van het Friese familiebedrijf Westcord Hotels. Maar klaar is hij allerminst, want nummer 17 en 18 zijn ook al in de maak. 'Alleen de zondag is de laatste jaren een rustdag.'

"Op dit moment is Hotel Jakarta wel het project waar ik het meest trots op ben, samen met mijn allereerste hotel op Vlieland, Hotel de Wadden", zegt de eigenaar van onder meer Hotel New York, de ss Rotterdam en het Fashion Hotel over zijn nieuwste project. Hij klopte namelijk 12 jaar geleden al aan bij de gemeente Amsterdam om het stuk grond te kopen.

Donderdag is het dan zover, dan opent Hotel Jakarta, aan de oevers van het IJ op het Amsterdamse Java-eiland, haar deuren. Heel officieel 'met lintjes knippen en een bezoek van de ambassadeur van Indonesië', vertelt Westers. Het gebouw is bijna volledig energieneutraal en moet 120.000 gasten per jaar trekken. "De bouw heeft 150 miljoen euro gekost."

Betaald uit eigen cashflow

De ondernemer zegt het met enige trots, omdat hij het betaalde 'uit eigen cashflow'. "Dan weet je dat je goed bezig bent", zegt Westers. "De grootste uitdaging is altijd om er een gezond bedrijf van te maken en dat is tot nu toe bij alle hotels gelukt." Westcord Hotels telt inmiddels 900 werknemers en heeft een jaaromzet van ruim 100 miljoen euro.

Samen met architectenbureau SeARCH won Westers in 2014 de tender die de gemeente uitschreef voor Jakarta. Hortus Botanicus maakte een subtropische binnentuin in het hotel. Er liggen stukken uit het volgens Westers ondergewaardeerde Tropenmuseum in het hotel.

Niet altijd gouden tijden

"Ze staan allemaal in de rij voor het Rijksmuseum, terwijl dit museum minstens zo mooi is", zegt hij. Het was de samenwerking met Hortus Botanicus en het Tropenmuseum die de gemeente overstag trok. Dat is een beetje hoe het gaat in deze business, weet Westers na vijftig jaar werken in de hotellerie.

Het waren echter niet altijd gouden tijden voor de hotelmagnaat. Hij groeide op in Oost-Groningen en verhuisde in 1950 met zijn ouders naar Vlieland. "Mijn vader was een van de drie bakkers op het eiland met maar 900 inwoners. Dat was best wel een beetje armoedig kan ik je zeggen."

Miniatuurvoorbeeld

Nul ervaring

Maar het toerisme kwam op en bakker Emo Westers bleef als enige over. De zaken liepen zo goed dat het gezin in 1960 een hotel kocht in de Dorpsstraat. Harry was toen 18, had nul ervaring, maar werd toch aan het roer gezet. "Dat zou nu nooit meer kunnen", grapt hij. "Maar ik deed er alles, van keuken tot administratie."

Het leidinggeven aan oudere mensen vond Westers het lastigste. Dat is inmiddels wel anders. "In het begin noemde iedereen mij Harry, maar dat was niet erg professioneel. Nu is het bijna altijd meneer." Het magazine van Westcord heet nog wel Harry, zonder meneer.

Telegram aan de konining

Twee jaar na zijn start zette Westers zijn zinnen op een nieuw project op het strand van Vlieland. Pas vijftien jaar en een telegram aan de koningin later werd Strandhotel Seeduyn eindelijk gebouwd. "Natuurliefhebbers lagen dwars." Niet lang erna werd ook het naastgelegen hotel opgekocht en breidde Westers uit naar Terschelling.

Hij rolde naar eigen zeggen van het ene naar het andere project en zit sinds het begin van deze eeuw ook op 'het vaste land'. "Dat ging vanzelf. En ik word nog steeds wekelijks gebeld over nieuwe projecten." De boel bestieren lukt daarom al lange tijd niet meer alleen, vrouw Jennifer is al lange tijd ook zijn zakenpartner.

Veel in de auto

Met zijn tweeën werken ze vanuit het hoofdkantoor in Harlingen, maar de meeste tijd zit Westers in de auto. "Op maandag ben ik in Leeuwarden, op dinsdag in Rotterdam en op zaterdag op Terschelling." Zo houdt hij contact met al zijn projecten en mensen. "Alleen de zondag is de laatste jaren wel een rustdag."

Dat kan, omdat drie van de vier zoons zich inmiddels met het bedrijf bemoeien. De jongste (23) is net terug van een stage in Nieuw-Zeeland bij een Hilton hotel. Na zijn studie komt hij werken in het bedrijf. De middelste (25) is net begonnen en wordt klaargestoomd om zijn vader op te volgen. De oudste (40) runt Strandpaviljoen 't Badhuys, dat ook van de familie is. "De opvolging verloopt heel natuurlijk", zegt Westers. Zijn vierde zoon heeft overigens een eigen bedrijf.

Zwevend zwembad

Miniatuurvoorbeeld

Klaar om het stokje echt door te geven is Westers senior nog lang niet. "Over een jaar of drie mogen zij de dagelijkse leiding overnemen, maar alles in overleg met hun vader." Voorlopig is hij nog hartstikke druk. Volgend jaar start de bouw van Hotel Chicago in Rotterdam, met een zwevend zwembad (foto). In 2020 opent het Market Hotel Groningen in het hartje van de stad.

Volgens Westers heeft zijn bedrijf weinig last gehad van de economische crisis of de grillige vastgoedmarkt, ook omdat hij al zijn panden koopt en in eigen beheer houdt. Bovendien is het toerisme in Nederland booming. "Zolang je het eten, de gastvrijheid en de locatie maar hoog in het vaandel houdt."

`