Geld en Werk

Miljoenenbedrijf opbouwen? 'Stap het vliegtuig in'

23 oktober 2016 13:56 Aangepast: 30 juli 2017 01:00
Frank van Wezel en zijn echtgenote Caroline

Succesvol zijn als ondernemer in de retail? Trek je kantoordeur dicht, klop bij je klanten aan en ga praten, praten, praten. Frank van Wezel, oprichter van sportschoenenmerk Hi-Tec, vliegt al 43 jaar de hele wereld over om ze allemaal te bezoeken.

"Gisteren was ik nog in Nederland, nu ben ik thuis in Engeland. Komende weken ben ik in Polen, Tsjechië, Spanje en Amerika”, vertelt hij.

Reden: “Elke klant heeft een gesprekspartner nodig om over zijn economisch bestaan te praten. Mensen vinden sparren hartstikke leuk, daar voelen ze zich gesterkt door", vertelt hij. In tegenstelling tot de meeste CEO's met een miljoenenomzet, staat zijn e-mailadres gewoon op de website van het bedrijf.

'Vaste klanten zijn je basisdieet' 

Van Wezel's bedrijf is actief in meer dan 85 landen en zet 250 miljoen dollar per jaar om. Het is gemakkelijker om iedereen eens in de zoveel tijd een mooie nieuwsbrief met leuke weetjes en aanbiedingen te sturen, maar dat is niet voldoende, zegt Van Wezel. "Als je geen vaste klanten hebt, dan schaatst je als onderneming op heel dun ijs. Zij zijn je basisdieet. Als je goede klanten hebt waar je altijd aan kunt kloppen, dan blijf je wel draaien."

Dus pakt hij regelmatig zijn koffer en stapt hij in het vliegtuig. "Ik bespreek met onze klanten of we de juiste collectie hebben, hoe ze de prijsontwikkeling zien, wat hun problemen zijn met het doorverkopen van ons product en wat ze denken over de ontwikkelingen."

'Lange termijn is het belangrijkst'

En als het even wat minder met een klant gaat, dan is de lange termijn veel belangrijker dan de verkoopcijfers van volgend kwartaal. "Ik geef ze mee: ik ken je problemen, misschien heb ik ze zelf ook gehad of er nog steeds mee te maken. Dan haal ik wat van de prijs af. Of als er nog iets staat dat vorig jaar niet verkocht is, neem ik het terug en geef ik er iets anders voor in de plaats."

Samenwerken. Iets wat als een rode draad door het leven van Van Wezel lijkt te lopen. In het gastenboek ter ere van zijn 35-jarige jubileum wordt zijn betrokkenheid geprezen. Een vaardigheid die hij opdeed toen hij op 17-jarige leeftijd als Zeelands jongetje op het Nederlands opleidingsinstituut voor het buitenland, het huidige Nyenrode terecht kwam, vertelt hij.

'Ik vind aardappelen en tarwe niet zo leuk'

"Daar moest ik snel leren hoe je je eigen plek in een groep vindt en deze behoudt. Later kwam deze ervaring goed van pas in het bedrijfsleven", verklaart hij. Die opleiding bleek niet alleen daarvoor een goede stap. Als klein jongetje in Zeeland verslond hij boeken over avonturiers in Afrika en had hij maar één droom: reizen. Na zijn afstuderen ging hij daarom ook aan de slag op zijn geliefde continent.

“Daar groeit alles: thee, koffie, tabak, katoen… We bouwden daar een kunstmestfabriek. Na tien jaar wilden ze dat we dit trucje ook gingen toepassen in Engeland. Maar dat vond ik lang niet zo leuk: ineens moest ik mij bezighouden met gras, tarwe en aardappels. Dus dacht ik: ik ga een eigen bedrijfje beginnen. Maar wat ga je doen als je net als Nederlander naar Engeland bent verhuist?", vertelt hij.

Vrienden brachten hem op het idee

Zijn klagende vrienden van de squashclub brachten hem op een idee: hij begon een bedrijf in lichtgewicht en comfortabele squashschoenen. Een slimme zet: vier jaar later introduceerde hij ook een lichtgewicht wandelschoen voor in de bergen en niet veel later volgde hardloopschoenen. "De eerste jaren waren zwaar: dan investeer je alleen maar. Na een tijdje heb je pas een basis opgebouwd", zegt hij.

In de decennia daarna volgt het ene succes op het andere: een beursgang, officiële sponsor Wimbledon, de wereldkampioen golf als ambassadeur en twee jaar geleden werd het bedrijf de officiële sponsor van de Nijmeegse Vierdaagse.

Naar Amsterdam vanwege de concurrentie

Inmiddels is het bedrijf weer in handen van de familie Van Wezel. Zijn zoon verplaatste het bedrijf uit het Britse dorpje Southend-on-Sea naar Amsterdam. “Vroeger was het mogelijk om in een uurtje vanaf het vliegveld in Londen op ons hoofdkantoor te zijn, maar tegenwoordig is dat niet meer mogelijk door de files. Daardoor kunnen ze niet meer voor een dag binnenvliegen”, vertelt hij.

Maar er is nóg een belangrijke reden voor de verhuizing, en dat is de concurrentie: "Amsterdam is de Europese sneakerhoofdstad geworden: Asics zit in Hoofddorp, K-Swiss in Haarlem en Under Armour en Adidas in Amsterdam en het grote Nike in Hilversum. Nu zitten we op 9 minuten reizen van Schiphol. En Nederland is natuurlijk erg populair onder expats, vanwege het feit dat iedereen Engels spreekt en de belastingvoordelen. Zo kunnen we veel talent binnenhalen."

'Er ligt nog een hele markt open' 

Dat is nodig, want inmiddels is het bedrijf niet alleen meer actief in pure sportschoenen. Zo lanceerde Hi-Tec onlangs een navigatiesysteem dat met een tikje in de zool vertelt of je naar links of rechts moet gaan. "Zo kun je altijd je weg vinden", zegt Van Wezel. Het idee kwam niet bij klanten vandaan, maar ontstond na berichtgeving over twee vermiste meisjes in Panama.

"Binnenkort kunnen we ook mensen traceren. Dat is ook weer interessant voor onze andere tak waarvoor we kleding leveren voor onder andere het leger en de politie", vertelt hij enthousiast. "Er wordt steeds meer technologie in producten verwerkt die bijvoorbeeld vertelt wat je moet doen. Dat wordt hartstikke interessant, er ligt nog een hele markt open."

 

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore

`