Ga naar de inhoud
Gelukt met elandgeweikoraal

Koraal krijgt hulp bij voortplanting: 'Op zoek naar meest romantische maanlicht'

Elandgeweikoraal Beeld © Getty Images

Ze noemen het een doorbraak in de race om het koraal in het Caribisch gebied te redden: wetenschappers in Florida zijn er in geslaagd om zogenoemd elandgeweikoraal in een aquarium te laten voortplanten. Alleen onder de juiste omstandigheden laat het koraal massaal ei- en zaadcellen los. Dat het is gelukt is niet alleen uniek maar ook erg fijn, want deze soort is in de natuur bijna uitgestorven. "Dit is baanbrekend."

Koraaldeskundige Ronald Osinga is onder de indruk van de prestatie in Florida. "Het is nooit eerder gelukt om het elandgeweikoraal in gevangenschap te laten voortplanten. Deze soort is heel kwetsbaar. Je hoeft er maar naar te wijzen en er gaat al wat mis. Dat dit nu is gelukt, betekent dat er veel meer mogelijk is."

Voortplantingsproces

Ook marinebioloog Max Janse van Burgers' Zoo is enthousiast. "Wat er in Florida is gelukt is baanbrekend", zegt hij tegen Editie NL. Elk beetje kennis over elandgeweikoraal is welkom, zodat wetenschappers kunnen kijken hoe het geholpen kan worden. "Die kennis doe je op door te zien waar een koraalsoort blij van wordt en onder welke omstandigheden het zich kan voortplanten. Want als ze dat doen, zijn ze gelukkig en gezond."

Robotkwallen
Lees ook:
Robotkwallen helpen om bedreigde koraalriffen te beschermen

Het voortplanten van koraal – dat tot de categorie zeedieren behoort – gebeurt in de natuur één keer per jaar. Geslachtelijke voortplanting is mogelijk bij gezonde, volwassen koralen die onder bepaalde omstandigheden hun geslachtscellen afgeven aan het water. "Hierbij zijn verandering van temperatuur en de maancyclus de belangrijkste triggers", legt de marinebioloog uit.

Ei- en zaadcellen

Als het koraal blij is, maakt het ei- en zaadcellen aan. Eén keer per jaar laat de koraalkolonie alles in één keer los, ook wel 'coral spawning' genoemd. "Bundels van ei- en zaadcellen drijven dan naar de oppervlakte en breken open, waarna de eicellen worden bevrucht", aldus Janse. Vervolgens ontstaat er een zwemmend koraallarfje dat op zoek gaat naar de ideale 'verblijfplaats'. Daar zet de larf zich vast en groeit het uit tot koraal.

Hulp bij voortplanting

Wereldwijd zijn er enorme problemen in de koraalriffen. Door te hoge watertemperatuur gaan de koralen dood. In aquaria helpen onderzoekers met de voortplanting, om de kolonies uiteindelijk weer terug te zetten in de natuur.

Ook in Nederland wordt er geholpen met de voortplanting. "Ons koraal groeit heel goed", zegt Janse. "De volgende stap is het hele rif – bestaande uit ruim 100 koraalsoorten – in de voortplantingsstemming te krijgen. We zijn continu op zoek naar het meest 'romantische' maanlicht en de juiste omstandigheden."

Het Nederlandse koraal kan alleen niet teruggeplaatst worden. "Het klinkt gek, maar we weten niet precies waar het vandaan komt. Het is afkomstig uit publieksaquaria over heel de wereld. Een Aziatische olifant kun je ook niet in Afrika plaatsen – zo moet je het zien. We houden het rif daarom hier."

Onderzoekers
Lees ook:
Onderzoekers vinden manier om hittebestendig koraal op te sporen

Met het terugzetten van koraal in zee zijn bovendien niet alle problemen verholpen, vertelt koraaldeskundige Osinga. "Het water warmt nog steeds op, en dat is problematisch." Er wordt daarom ook gezocht naar koralen die beter tegen warmte kunnen. "Uiteindelijk hopen we het onderzoek naar voortplanting én dat naar hittebestendige soorten samen te kunnen brengen in hittebestendige koraalriffen. Dat is de ambitie."