Interview

Als corona je veelbelovende startup bedreigt: 'Pijnlijk, we werkten aan onze droom'

17 maart 2021 07:08 Aangepast: 17 maart 2021 10:41
Beeld © Heatbox

Na een maand radiostilte beginnen Amit Jaura (25) en Dennis Giezeman (28) te vermoeden dat er meer aan de hand is. Middenin de coronacrisis is de Chinese fabrikant van hun product ineens onbereikbaar. "Op de achtergrond wisten we: er gaat iets fundamenteel verkeerd."

Net voor het coronavirus voet aan de grond krijgt gaan de oprichters van Heatbox, een zelfopwarmende lunchbox, naar techbeurs CES in Las Vegas. Hun product valt direct in de smaak, in januari 2020. 

Internationale media schrijven erover, grote retailbedrijven zoals Walmart en Target willen in gesprek met de bedenkers en alles gaat van een leien dakje. De aanmeldingen via crowdfundplatformen Indiegogo en Kickstarter gaan als een trein. De startup haalt meer dan 150.000 euro op. Maar dan komt de uitbraak van de coronapandemie. 

Shenzhen op slot

De Chinese fabrikant in Shenzhen, de stad waar ook Apple zijn iPhones in elkaar laat zetten, wordt ook geraakt en gaat op slot. 

"We hadden nog wekelijks contact. Maar merkten dat we steeds minder aandacht kregen. Reacties bleven uit en soms gingen er wel weken overheen tot we weer contact hadden. Dat was pijnlijk want we werkten aan onze droom", zegt Jaura. 

Slechte break-up

Extra pijnlijk is dat ze eigenlijk in de zomer van 2020 al de eerste lunchboxen wilden sturen naar mensen die het product kochten via de crowdfundingplatforms. Omdat de fabrikant niet kon produceren, moesten ze al die 'backers' meerdere keren laten weten dat ze de leverdatum werd uitgesteld.

In december is de fabrikant totaal onbereikbaar en vermoeden Jaura en zijn mede-oprichters dat er meer aan de hand is. 

Naar China gaan zit er niet in

Naar China gaan zit er niet in. Terwijl ze eigenlijk niets liever willen dan een vliegtuig pakken naar Shenzhen. "Dan merk je het deel communicatie dat je echt mist. Er naartoe kunnen gaan is cruciaal. Het blijkt zo'n groot verschil of je via een scherm of telefoon praat of ernaast staat. Nog los van de taalbarrière die ontstaat als je van Nederlands, via Engels naar het Chinees aan het vertalen bent", zegt Jaura.

Net voor de feestdagen, eind november, krijgen ze uit het niets mail waarin de fabrikant zegt dat ze de lunchboxen niet kunnen maken. Jaura: "Het was net een slechte break-up waarbij iemand de relatie beëindigt met een sms. Dat was wel even slikken."

Miniatuurvoorbeeld
Lees meer

CES 2020: slimme kraan, zelfopwarmende lunchbox en knuffelrobot

Dichterbij huis of niet?

De jonge ondernemers beginnen direct aan de zoektocht naar een nieuwe fabrikant. De Heatbox in Nederland maken blijkt geen optie. "We voelden veel voor een Made in Holland product, maar qua prijs konden we business case dan niet rondkrijgen", zegt mede-oprichter Giezeman. 

Even keken ze naar een Turkse fabriek, maar er kwam ook hulp uit onverwachte hoek, en dichterbij huis dan gedacht. De pandeigenaar van het kantoor van Heatbox in Den Haag had 'toevallig' ook productiefaciliteiten in Shanghai: ProMolding. 

Giezeman en zijn compagnons hoeven er niet lang over na te denken. "De vraag: wie vertrouw je het meest, gaf de doorslag. Je loopt toch sneller naar de buurman die beneden zit dan dat je een ticket boekt en moet schakelen naar een andere taal."

De oprichters van Heatbox. De oprichters van Heatbox.

Verschepen in de zomer

De eerste contracten zijn in februari getekend en Heatbox wil de eerste lunchboxes deze zomer verschepen naar de 1100 mensen die via crowdfunding platform geld staken in het bedrijf (139 euro). 

Een jaar later dan gepland, maar de ondernemers treuren er niet om. "Het was echt heel hard werken om snel een nieuwe fabrikant te vinden. Maar we hebben wel het gevoel dat we nu een nog beter product hebben", zegt Jaura. 

De Heatbox zal voorlopig alleen te koop zijn via Indiegogo of hun eigen website. Een strategische keuze, ligt Jaura toe. Amazon en Bol.com, daar zal hun Heatbox nog even niet te vinden zijn. 

"Distributeurs en retailers uit het buitenland zijn daar niet happig op als je bij Amazon en andere platforms zit. Dan hebben zij minder kansen en gooi je een deur dicht die je nog niet dicht wil gooien. We willen eerst echt nog ons eigen merk opbouwen en alles zo veel mogelijk in eigen hand houden." 

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore

Dit is een artikel van