Ondernemen

Bijzondere Nederlandse kerstballen gaan de wereld over

07 december 2019 13:52 Aangepast: 07 december 2019 14:31
Beeld © Vondels

Kerstballen zijn de laatste decennia veranderd van relatief saaie, ronde objecten tot versieringen in allerlei kleuren en vormen. De ondernemers Loesje Donner-Raedts (44) en Yan Xu (43) zagen een gat in de markt en verkopen hun zelfontworpen ornamenten voor in de boom nu in luxe warenhuizen over de hele wereld.

De kerstballen hebben opvallende vormen. Zo zijn ze er in de vorm van een sojaflesje, een naaldhak, lippenstift, een advocado en een vijg.

Het is heel wonderlijk gegaan, zegt Donner-Raedts. In juni 2014 werkte ze nog als inkoper bij de Bijenkorf. Haar huidige mededirecteur Yan had ze slechts één keer ontmoet, toen ze bij het bedrijf van Yan producten inkocht.

Eigen collectie samenstellen

Het lot bracht hen samen, zegt Donner-Raedts. "Ik wilde al twee jaar voor mezelf beginnen, maar de plannen waren nog niet strak omlijnd. Bij de Bijenkorf hield ik me bezig met de inkoop van allerlei producten, van textiel tot kindermode. Kerstinkoop vond ik echter het leukste en creatiefste. Je stelt dan echt je eigen collectie samen." 

Als ze dit voor de Bijenkorf kon doen, dan kon ze het ook groter aanpakken, dacht ze. "Juist toen ik de knoop had doorgehakt en daar weg ging, kreeg ik een mail van Yan met de vraag of ik langs kon komen voor een gesprek om te kijken of we samen iets konden doen."

Yan Xu zat al in de kerstballenwereld, maar richtte zich op het goedkope segment en wilde iets anders.

Donner-Raedts : "Bij mijn werk bij de Bijenkorf merkte ik al dat de luxe warenhuizen geen private label (huismerken of anonieme merken) meer wilden voeren. Er was nog geen bedrijf dat zich met een eigen merk op luxe kerstornamenten stortte, dus daar zagen we wel brood in."

Van Harrods tot Lafayette

Vier jaar na oprichting liggen de producten van Vondels, zoals het bedrijf heet, in winkels in 38 landen. Het gaat om high end warenhuizen zoals Harrods, Liberty, Bloomingdale, Lafayette en de Bijenkorf. Ook kopen grote bedrijven zoals KLM en Schiphol gepersonaliseerde ornamenten zoals een vliegtuigje in als relatiegeschenk.

Xu en Donner-Raedts vullen elkaar perfect aan, zegt de voormalig inkoopster. "We hebben beide andere capaciteiten. Ik heb een modeopleiding gedaan, heb gevoel voor design en ken de markt. Xu komt oorspronkelijk uit China, heeft daar goede productiecontacten en heeft kennis van logistiek. Warenhuizen vinden het bijvoorbeeld heel belangrijk dat producten met een streepjescode wordt aangeleverd, anders gaan ze niet met je in zee."

Ontwerpfase

Donner-Raedts ontwerpt ongeveer 300 nieuwe producten per jaar. "Dit is de vijfde collectie. Mijn hoofd zit altijd vol met ideeën. Ik sta bijvoorbeeld in de keuken en zie dan een advocado liggen. Ook kijk ik veel naar mode en musea en laat me daardoor inspireren."

Ze werkt vaak met thema's. "Ik ga dan bijvoorbeeld nadenken over het thema dolce vita. Bij dat Italiaanse gevoel hoort een pizzaornament, maar ook fruit zoals mandarijnen en citroenen, een hoge hak en een maffiageweer. Een parmaham, een oliefles of limoncellofles zijn dan ook leuk. Je kunt eindeloos associëren en daar komen dan producten uit."

Bij het bedenken van ornamenten werkt ze in Excel. Hoe hoog moet iets zijn, hoe breed, welk gewicht, welke kleuren? Daar levert ze plaatjes bij die in Photoshop bewerkt zijn.

Chinese kleimaker

"Alle informatie stuur ik naar een kleimaker in China. Die maakt er een poppetje van, dat komt bij mij terug. Daar geef ik feedback op, ik wil een mond of oog bijvoorbeeld net iets anders. Soms gaat een ontwerp wel twintig keer heen en weer voordat het goed is."

Als de kleimallen goedgekeurd zijn wordt een harde mal gemaakt. "Je moet denken aan een tostitang met een figuur in de uitsparing. Die uitsparing wordt via een rietje van glas gevuld met gesmolten glas, dat we laten uitharden. Alles wordt met de hand gemaakt."

Kritische inkopers

De collectie voor december 2020 is net verkocht aan verschillende warenhuizen en inmiddels zijn de dames alweer aan het nadenken over de collectie voor 2021.

De inkopers van een luxe warenhuis krijgen dagelijks honderden mails van bedrijven die hun product willen verkopen. Toch lukte het Vondels om in de schappen te komen. "Je moet onderscheidend zijn", zegt Donner-Raedts. Hoewel ze als inkoper bij de Bijenkorf gewerkt heeft, moest ze aan dezelfde eisen voldoen als andere bedrijven die daar aanklopten. 

"Je moet je op de goede manier presenteren. Zorg voor goede foto's voor social media. Opdringerige mailtjes sturen naar inkopers helpt niet, die gooide ik zelf ook altijd weg. Doe dan iets unieks, stuur met kerst bijvoorbeeld iets opvallends wat met je product te maken heeft. Wij lieten chocoladerepen personaliseren met onze producten erop afgebeeld. Verder moet je in je idee geloven, je moet flinke investeringen doen en het duurt even voordat je dat terugverdient."

Beurzen

En Vondels staat op belangrijke beurzen zoals Christmasworld en Maison & Objet in Parijs. "Iedereen staan daar met kramen vol tierelantijnen, wij presenteerden onze ornamenten in een zwarte stand met modefoto's. Eenvoudig en anders, maar dat trok de aandacht van de inkopers juist. En de inkopers van de warenhuizen komen bij elkaar in de winkels. Toen de Bijenkorf overstag was, werd het makkelijker om die anderen te overtuigen."

De kerstornamenten van Vondels zijn niet goedkoop, de prijzen liggen rond de 13 euro per stuk. Toch zijn het niet alleen de rijken die de producten kopen, zegt de onderneemster. "Er zijn ook veel jongeren die een kerstboom in huis hebben en daar geld aan uit willen geven. Het is ongelooflijk hoe veel orders er uit Instagramcampagnes komen, hoewel daar vooral jonge mensen actief zijn."

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore