Zoon neemt bedrijf over

Sportwagenbouwer Joop Donkervoort wil niet achter de geraniums

21 januari 2021 13:52 Aangepast: 21 januari 2021 14:42
Joop Donkervoort met een van zijn sportauto's, in 2014. Beeld © ANP

Joop Donkervoort treedt terug uit de dagelijkse leiding van de sportwagenbouwer die hij 42 jaar geleden oprichtte. De 71-jarige ondernemer kijkt terug op vele hoogte- en dieptepunten. "Maar ik ben nog zeker niet dood, en verheug me op allerlei nieuwe projecten."

Voor ondernemer Joop Donkervoort is het moment gekomen waar hij de afgelopen twaalf jaar geleidelijk naar toe werkte. "Op een gegeven moment werd duidelijk dat mijn zoon hetzelfde autovirus heeft als ik. In 2008 kwam hij in het bedrijf werken. Dan komt vanzelf de vraag of hij het ook zou kunnen en willen overnemen."

Overdracht

Enkele jaren geleden kreeg de inmiddels 33-jarige Denis het eigendom van het bedrijf al in handen. Met het terugtreden van de oprichter deze maand, is de overdracht van vader op zoon uiteindelijk voltooid.

Daarmee komt Donkervoort Automobielen onder een ander type leiding te staan, denkt senior. "Ik ben vooral van design, styling en techniek, maar ben commercieel en sociaal weer minder goed. Bij hem is dat andersom."

Om zijn vertrek op te vangen heeft het bedrijf voor de technische disciplines inmiddels verschillende nieuwe mensen aangetrokken.

40 jaar ondernemerschap

Donkervoort blikt terug op ruim veertig jaar ondernemerschap in de enerverende wereld van de automobielindustrie. Eind jaren zeventig wilde hij als jongeman sportauto's importeren, die waren gebaseerd op de legendarische Britse Lotus 7.

"Maar omdat die geen goedkeuring kregen, moest ik kiezen. Of ik zou het model zelf aanpassen, of ik moest iets anders gaan doen. Ik koos voor het eerste."

Familiebedrijf, met vrouw Marianne, zoon Denis en dochter Amber. Familiebedrijf, met vrouw Marianne, zoon Denis en dochter Amber.

Donkervoort bouwde aanvankelijk tien tot twintig auto's per jaar. Eerst vanuit een schuur in Tienhoven, later vanuit een fabriekje in Loosdrecht. Op het hoogtepunt rolden daar jaarlijks zo'n 90 sportwagens uit die hij en zijn vrouw Marianne over de hele wereld verkochten. Inmiddels zijn er in totaal 1500 Donkervoorts gemaakt.

"Tegenwoordig zijn de auto's wat duurder geworden als gevolg van de toegenomen eisen van de overheid en klanten", aldus de ondernemer. "Daardoor zijn ze ook wat exclusiever."

Momenteel produceert het familiebedrijf jaarlijks 40 tot 50 sportwagens, met een vanaf-prijs van 160.000 euro exclusief belastingen. Inclusief onderhoud- en andere activiteiten is het bedrijf goed voor een omzet van zo'n 10 miljoen euro.

Hoogtepunten

Hoogtepunten waren er genoeg; moeiteloos lepelt de ondernemer daarvan een aantal voorbeelden op. Kenmerkend voor zijn bescheidenheid is, dat hij daarbij niet als eerste een glamoureus champagnemoment noemt, maar een intiemere belevenis.

"Ik herinner mij nog goed hoe trots mijn ouders waren, toen zij bij een bezoek aan een autoshow in de RAI ons naambord boven onze stand zagen hangen. Dat gaf een heel bijzonder gevoel."

Ook denkt hij met plezier terug aan de Donkervoort Cup, een race die het bedrijf tien jaar organiseerde. "Dat was een heel circus met bedrijven en sponsoren, waarmee we door heel Europa trokken."

Donkervoorts zijn geschikt voor het circuit of de weg. Donkervoorts zijn geschikt voor het circuit of de weg.

Als techneut bewaart hij vooral goede herinneringen aan de ontwikkeling van nieuwe modellen en materialen. "Bijvoorbeeld aan de ontwikkeling van de GT uit 2007, waarmee we in 2011 de 24 uur van Dubai wonnen. En tegenwoordig levert de belangstelling van Formule 1 teams en het bedrijfsleven voor ons zelf ontwikkelde carbonmateriaal Ex-Core een fijn gevoel op."

Zware perioden

Maar het was zeker niet altijd feest bij Donkervoort. De ondernemer herinnert zich ook de zware perioden, waarin hij zich afvroeg of het wel goed zou komen.

"Goddomme nou, er waren ook verschrikkelijke momenten. De keuringen van de nieuwe modellen waren daarbij een rode draad. Net als je denkt; ik heb het voor elkaar, moest je toch weer een nieuw probleem oplossen. Want zonder goedkeuring kan je wel sluiten. Dan kan je je auto's niet verkopen."

De toekomst van het bedrijf kwam vaker op het spel te staan, bijvoorbeeld toen de vraag naar Donkervoorts als gevolg van de economische crisis in 1993 inzakte. En vlak na de eeuwwisseling opnieuw, als gevolg van 'het debacle met Audi', herinnert de ondernemer zich.

Debacle met Audi

"Wij hadden eind jaren negentig een heel goeie samenwerking met Audi opgebouwd, zowel technisch als commercieel." De Duitse automaker leverde de motoren voor de sportwagens, en zou helpen met de ontwikkeling van nieuwe modellen en de verkoop ervan. De Duitsers hadden zelfs een belang in de kleine Nederlandse sportwagenbouwer genomen.

Productiehal Donkervoort in Lelystad. Productiehal Donkervoort in Lelystad.

Donkervoort: "Er zat nog veel meer in het vat. Daarop vooruitlopend waren we naar een grotere vestiging in Lelystad verhuisd." Maar toen de topman van Audi een andere baan kreeg, kwam alles op losse schroeven te staan. "Zijn opvolger Martin Winterkorn had niets met de samenwerking", herinnert Donkervoort zich.

"Ze zaten vast aan de bestaande contracten, maar de verdere ontwikkelingen gingen niet door. Zo werd bijvoorbeeld de D20 die we samen hadden ontwikkeld, geschrapt. Daardoor wilden banken en investeerders ineens hun geld terug. Het was een heel zware periode. Pas rond 2008 konden we de laatste schuld afbetalen, en kwamen we weer op eigen benen."

Vanuit passie

Desalniettemin staat Donkervoorts bedrijf nog steeds trots overeind, iets dat niet alle kleine Nederlandse sportwagenbouwers kunnen zeggen. Zo ging in de week van de aankondiging van zijn terugtreden weer een onderdeel van Spyker failliet, de sportwagenbouwer die ooit een beursnotering en een eigen raceteam had.

"Wij zijn niet goed met dat bedrijf te vergelijken", zegt Donkervoort. "Wat Victor Muller van Spyker heeft gedaan is eigenlijk onmenselijk; van kleine automaker naar Le Mans en de Formule 1 en de overname van Saab. Als je grote risico's neemt, kan dat ook misgaan. Ik ben daar nooit zo van geweest. Wij leven op veel kleinere voet."

Miniatuurvoorbeeld
Lees ook:

Victor Muller gaat Spyker opnieuw proberen groot te maken

Dat heeft volgens de ondernemer ook te maken met een verschil in mentaliteit. "Ik heb het nooit gedaan om er rijk van te worden, maar uit de passie iets te maken waarvan ik gelukkig werd. En daar dan anderen ook gelukkig mee te maken."

Afstand nemen

Die passie maakt dat Donkervoort ook moeilijk afstand heeft kunnen nemen van het bedrijf, erkent hij. "Dat valt helemaal niet mee. Maar de overdracht is al tien jaar gaande, en op een gegeven moment moet je je opvolgers ook de kans geven."

Wel wil hij benadrukken dat hij absoluut niet van plan is om het rustiger aan te gaan doen. "Het is mooi om even stil te staan bij het verleden, maar het zeker niet zo dat ik al dood ben ofzo. Ik ga ook niet achter de geraniums zitten."

Nieuwe projecten

Zijn kennis en ervaring verwacht de 71-jarige autoconstructeur komende jaren te kunnen inzetten bij nieuwe zakelijke kansen en ter ondersteuning van andere ondernemers.

"Artega, Spyker, Wiesmann, alle kleine automakers kwamen afgelopen decennia bij mij langs", merkt Donkervoort op. "Maar omdat ik met mijn eigen bedrijf bezig was, was ik niet altijd in de gelegenheid ze te helpen. Nu heb ik daar wel tijd voor. Ik heb ook geen hobby's als verre reizen of tuinieren, dus verheug me enorm op nieuwe projecten."

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore

Dit is een artikel van