Menu Zoeken Mijn RTL Nieuws

13 januari 2018 07:55

Hoe een limoncellohobby uitgroeide tot serieus drankbedrijf

Toen Benno en Franco Fiorito voor het eerst het limoncellorecept van hun Siciliaanse familie proefden, waren ze meteen verkocht. En zij niet alleen; de limoncello bleek een gouden handel. Dus prijkt hun naam nu door heel Nederland op flessen van het zoete drankje. "Het is maar goed dat we geen Jansen heten."

"In Italië is het gebruikelijk dat iedereen zijn eigen limoncello maakt", vertelt Benno Fiorito. "Elke regio en elke familie heeft zijn eigen recept, met bepaalde hoeveelheden citroen, alcohol en suiker. Zoals jij appeltaart leert bakken van je moeder, zo leren ze daar limoncello maken."

Familierecept

Dus toen Fiorito en zijn broer Franco bij hun familie op Sicilië waren, kregen ook zij ter afsluiting van het diner zo'n glaasje zelfgemaakte limoncello aangeboden. "Wij waren Nederlandse limoncello gewend, heel chemisch en zoet, en hadden er eigenlijk helemaal geen zin in. Maar het was onze familie, dus we konden het niet afslaan."

Zin of niet, Fiorito was direct verkocht en nam het familierecept mee terug naar Nederland. "Toen ging ik het thuis maken, voor de lol. Vrienden vonden het lekker en ik ging steeds meer maken."

"Uiteindelijk liet ik zelfs een labeltje maken zodat ik het mensen ook cadeau kon doen, voor hun verjaardag." Het was de geboorte van Fiorito Limoncello. 

Eerst vakantie, dan aan het werk

Het familiebezoek in Sicilië was het begin van een heel ander leven voor Fiorito. Hij had net zijn studie technische bestuurskunde in Delft afgerond en stond op het punt zijn werkende leven te beginnen, als supplychainplanner bij DSM.

Samen met zijn broer, fiscaal econoom en werkzaam bij EY, wilde hij nog een keer een mooie reis maken door het land waar hun familie vandaan kwam, en dan fulltime aan het werk gaan. 

Wedstrijdprijs

Uiteindelijk heeft Fiorito maar een paar jaar bij DSM volgemaakt. De doorbraak van Fiorito Limoncello kwam in 2011, toen de limoncello een zilveren medaille won op de International Wine & Spirits Competition.

"Onze fabrikant zei: als je met de grote jongens drank maakt, moet je ook met de wedstrijden meedoen", beschrijft Fiorito. "Zij deden zelf altijd met een wedstrijd in Oostenrijk mee, maar daarvoor betaalde je 1500 euro deelnamegeld. Daarvan konden we ook op vakantie, vonden wij."

Minder alcohol voor de supermarkt

Uiteindelijk deden de broers toch mee, maar dan aan de competitie in Londen. Het vuurtje begon te lopen, en al snel toonde slijterijketen Gall & Gall interesse om de limoncello op te nemen in het assortiment. Later volgde ook Albert Heijn.

Voor de supermarkt maken de broers een limoncello met minder alcohol, want een echte limoncello bevat te veel alcohol om in de schappen van de supermarkt te liggen. Daarnaast maken ze een mandarinello en een limoncello crema. Bij de slijter ligt naast de limoncello inmiddels ook een 'lemon infused' rum.

'Ik had het thuis alleen over limoncello'

Toen de gesprekken met Gall & Gall over opname in het assortiment afgerond waren, besloot broer Franco zich als eerste volledig te richten op Fiorito Limoncello. 

Benno werkte in eerste instantie alleen op woensdag voor het limoncellobedrijf, maar zegde in 2012 ook zijn baan op. "Ik kreeg de hele week door telefoontjes voor Fiorito Limoncello, niet alleen op woensdag. En als ik thuis vertelde over mijn werk, had ik het alleen nog maar over de limoncello."

Oogsttijd op Sicilië

Volgende week staat er weer een bezoek aan de citroenplantage gepland. Het is oogsttijd, vertelt Fiorito. "Een citroenplant geeft vier keer per jaar een vrucht, maar deze, de eerste vrucht van het jaar, is de beste. Die gebruiken we."

De geoogste citroenen worden vervolgens getransporteerd naar Nederland en hier met de hand geschild. "Door ze met de hand te schillen," vertelt Fiorito, "kun je ze heel dun schillen. Dan krijg je alleen het geel van de schil."

Dat komt de smaak ten goede. Het witte gedeelte van de schil zorgt voor een bittere smaak. Om die te verbloemen, moet extra suiker worden toegevoegd en dat geeft een minder goede limoncello.

'Ons leven draait om citroenen'

"Sinds we fulltime met limoncello bezig zijn, draait ons leven alleen nog maar om citroenen", zegt Fiorito. Terug naar een baan zou hij niet willen.

Hun oude banen komen nog wel terug in de taakverdeling binnen het bedrijf. Broer Franco houdt zich vooral bezig met het dichttimmeren van de juridische en financiële kant, Benno met productontwikkeling en het productieproces.

De samenwerking als broers bevalt prima. "Als we op kantoor zitten gaat het over limoncello, maar buiten werktijd kunnen we dat goed loslaten".

Een gele toekomst

Ook de toekomst smaakt naar citroen, als het aan de broers Fiorito ligt. Nu Nederland min of meer veroverd is, wacht het buitenland. Daarvoor is een distributieovereenkomst gesloten met distilleerder Koninklijke de Kuyper.

"Afgelopen jaren hebben we meerdere distributeurs in het buitenland benaderd, maar het is moeilijk om daar voet tussen de deur te krijgen", zegt Fiorito. Met Kuyper hoopt Fiorito Limoncello de komende jaren de rest van de wereld te kunnen veroveren.

Een 'uit de hand gelopen hobby', noemt Fiorito zijn bedrijf. "Ik had mezelf nooit voorgenomen om ondernemer te worden. Het is gewoon zo gelopen, en toevallig staat ook nog eens overal onze naam op. Dat is wat het zo leuk maakt."

Topnieuws