Van onze partner Europees Parlement

Autobouwer Lightyear groeit met de snelheid van het licht

24 februari 2020 14:30 Aangepast: 17 maart 2020 10:48
De onthulling van de Lightyear One Beeld © Mark Vletter

Arjo van de Ham is CTO bij Lightyear, de Nederlandse autofabrikant die zonneceltechniek ontwikkelt waarmee elektrische auto’s minder afhankelijk worden van een stekker.

Lightyear begon vier jaar geleden maar de kiem voor het bedrijf werd vijf jaar eerder gelegd, vertelt CTO Arjo van der Ham. Samen met een groep studenten nam hij toen deel aan de bekende World Solar Challenge in Australië. Tijdens deze race met zonnecelauto’s nemen teams van verschillende universiteiten het tegen elkaar op. De uitdaging: de ontzaglijke 3022 kilometer dwars door Australië in zo’n kort mogelijke tijd afleggen. Nederlandse teams rolden al diverse keren als winnaar uit de bus.

Schone mobiliteit voor iedereen

“We zijn Lightyear in 2016 gestart vanuit het doel om schone mobiliteit voor iedereen te creëren.”, zegt Van der Ham. “Een zonneauto is wat ons betreft daarvoor de beste oplossing, omdat standaard EV’s afhankelijk zijn van laadpalen. Laten we een auto maken die we snel kunnen opschalen, zonder dat je daar een hele infrastructuur omheen moet ontwikkelen. Dat was het idee.”

Om reeds beschikbare energiebronnen aan te spreken, besloot Lightyear om voor de hand liggende oplossingen te kiezen: het doodgewone huis-, tuin-, en keukenverlengsnoer, om de auto mee op te laden. En zonnepanelen, waarmee de auto van voor tot achter werd bedekt. Tot slot werd van de conceptauto zo veel mogelijk gewicht afgeschaafd en de aerodynamica verbeterd. 

Rijden op de zon

Het prototype dat aan al deze eisen voldoet, de Lightyear One, rijdt inmiddels rond. Op dit moment bereidt de kersverse autobouwer zich voor op grootschalige productie. Eerst volgt een exclusieve versie, speciaal gericht op de early adapter die in een kleine oplage van ongeveer duizend stuks op de markt komt. Een jaar later volgt de hoogvolumeversie, waarvan het de bedoeling is dat die in honderdduizend exemplaren verschijnt.

Waar Lightyear veel tijd, geld en moeite in stopt is het langzaam maar zeker omhoog krikken van het aantal kilometers die je met hun auto jaarlijks op de opbrengst van de zon kan rijden. Door het energieverbruik te verlagen, het aantal zonnellen op de auto te vergroten en de efficiency van de opbrengst per cel te verhogen, moet dat lukken zegt Van der Ham: “De stappen per onderdeel zijn niet zo groot. Maar opgeteld is de stap die we kunnen zetten juist enorm groot.”

Veel behoefte aan geld

Op dit moment leveren de panelen waarmee het prototype dat in de Bay Area bij San Francisco rond rijdt jaarlijks voldoende energie voor een bereik van ruim 8000 mijl. Dat is al zo’n 13000 kilometer, volgens Van der Ham voldoende voor het dagelijkse woon-werkverkeer van de meeste mensen. Van der Ham: “Wie de auto overdag voor kantoor parkeert, stapt aan het eind van de dag weer in een opgeladen auto.” Heel soms zal de auto nog wel eens aan een supercharger moeten, maar de combinatie van zon en stroom uit en gewoon stopcontact moet afdoende zijn.

Nu is het opbouwen van een eigen auto-industrie een buitengewoon kapitaalintensieve onderneming. Vanaf het begin is er dus ook bij Lightyear veel behoefte geweest aan geld. Dat begon met kleine bedragen van zo’n 25000 euro, weet Van der Ham. “Zo lang je plan goed is, dan zijn er altijd wel mensen die dat willen financieren.”

Goed idee

Vanaf dag één heeft Van der Ham met Lightyear geprobeerd alle vormen van funding in te zetten. Dat gold zowel voor investeerders als het aantrekken van subsidies, zegt hij: “Een bijdrage van de overheid is ook weer een validatie naar een andere investeerder toe. Dat betekent dat diegene niet alles zelf hoeft te financieren. En het toont aan dat er mensen naar gekeken hebben en het een goed idee vonden.” Andersom werkt het ook, de markt straalt vertrouwen uit waardoor de overheid ook weer over de streep wordt getrokken. “Het gaat getrapt. Je kunt met de ene subsidie naar de andere investeerder, en zo verder.”

De steun die Lightyear ontving van de Europees Unie was cruciaal voor de doorontwikkeling van het prototype. Ruim tweeëneenhalf miljoen euro kreeg Van der Ham en consorten, geld waarvoor Lightyear in aanmerking kwam omdat het bedrijf in de goeie ‘stage’ zat, de fase van ontwikkeling waarvoor het bedrag precies bedoeld i s.

Veelbelovende Europese bedrijven

De subsidie is toegekend in het kader van Horizon2020, een speciaal fonds dat bedoeld is voor Onderzoek en Innovatie in Europa. “Dat is de eerste check: waar sta je met je techniek en hoeveel geld heb je nodig om naar een volgend niveau door te groeien.”, aldus Van der Ham die zegt dat hij vooraf geen idee had hoe je subsidies moest aanvragen. “Maar als je eenmaal je plannen moet overleggen, dan kom je daar vanzelf wel achter.”

Lightyear past perfect in de ambitie om Europa competitiever te maken op het gebied van duurzaamheid en innovatie, zegt Tom Berendsen lid van het Europees Parlement namens het CDA: "Een bedrijf als Lightyear werkt aan de transitie naar schone mobiliteit; één van de grote uitdagingen van de Europese Unie. Met Europese steun wordt er technologie ontwikkeld die belangrijk is in deze transitie, zodat we hiervoor niet afhankelijk zijn van andere delen van de wereld. Door te investeren in dit soort veelbelovende Europese bedrijven houden we ook de banen van de toekomst in Europa.”

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore

Dit is een artikel van