Werken bij Red Bull Racing

Data, modellen en computersimulaties: ook dit is Formule 1

04 september 2021 09:41 Aangepast: 08 september 2021 15:31
Sten Ponsioen bij de fabriek van Red Bull Racing. Beeld © Sten Ponsioen

Zonder de nieuwste technologie zijn Formule 1-teams nergens. Dat gaat verder dan sleutelen aan auto's: ook vergaande rekenmodellen en computersimulaties worden ingezet om de coureurs sneller te laten gaan. Nederlander Sten Ponsioen werkt in de fabriek van Red Bull Racing aan de ontwikkeling daarvan. "Je moet altijd op het randje zitten om te zorgen dat je net iets beter bent dan Mercedes of Ferrari."

De eerste keer dat Sten Ponsioen de fabriek van Red Bull Racing binnenstapte en op weg naar zijn werkplek teambaas Christian Horner in zijn kantoor zag zitten, was toch wel een 'speciaal moment'. 

Grote namen op de werkvloer 

De fervente Formule 1-fan maakt deel uit van het team waar Max Verstappen voor rijdt. Inmiddels werkt Ponsioen ruim twee jaar bij Red Bull Racing en is hij helemaal gewend aan de grote namen die hij met regelmaat over de vloer ziet lopen.

Hoofdkantoor van Red Bull Racing in Milton Keynes. Hoofdkantoor van Red Bull Racing in Milton Keynes.

Als simulation & analysis engineer woont en werkt Ponsioen in het Britse Milton Keynes, waar het hoofdkantoor van Red Bull Racing gevestigd is.

Geheime informatie

Een ingewikkelde functietitel. Hoe vertelt hij op feestjes en verjaardagen wat hij precies voor werk doet? "Dat is inderdaad vaak lastig om uit te leggen", reageert Ponsioen. Niet zozeer omdat het goed begrijpen van zijn werk enige kennis van toegepaste wiskunde vereist, maar vooral omdat hij er niet zoveel over mág vertellen. Het gaat om geheime informatie. 

"In de wereld van Formule 1 maken kleine details een groot verschil. Wat er uiteindelijk voor kan zorgen dat je kampioenschappen wint of verliest. Je wilt niet dat deze informatie in handen van je concurrenten komt", legt hij uit.

Sten Ponsioen op een academisch congres. Sten Ponsioen op een academisch congres.

De fabriek waar Ponsioen werkt, is dan ook hermetisch afgesloten en streng beveiligd. "Zonder het scannen van mijn vingerafdruk kom ik het gebouw niet binnen."

De beveiliging en de alertheid van de medewerkers worden af en toe getest. Dat doet Red Bull Racing door acteurs in te zetten. "Die moeten dan proberen binnen te komen en foto’s maken. Testen hoe ver ze komen."

Eerst simuleren, dan bouwen

Ondanks al deze James Bond-achtige praktijken kan Ponsioen, die werktuigbouwkunde studeerde aan de TU in Delft en daarna promoveerde aan de technische universiteit van Zürich, nog genoeg vertellen over zijn werk en hoe hij bij Red Bull Racing terecht gekomen is. 

"Mijn interesse lag tijdens mijn studie al bij de werking van dynamische systemen zoals een auto of een brug", vertelt hij. Voordat zoiets daadwerkelijk wordt gebouwd, worden eerst alle aspecten ervan bestudeerd met computersimulaties en modellen. "Zodat je beter kan begrijpen hoe iets zal functioneren en om te zien hoe iets beweegt als je er een bepaalde kracht op zet." 

Doe je dat niet, dan kun je voor akelige verrassingen komen te staan. "Een goed voorbeeld is de Tacoma brug, die instortte omdat ze bij de constructie geen rekening hadden gehouden met de wind."

 

Werkzaamheden aan de auto in de fabriek. Werkzaamheden aan de auto in de fabriek.

Tijdens zijn promoveren probeerde Ponsioen met wetenschap nieuwe dingen te ontdekken. Maar dat zette hem ook aan het denken. Hoe leuk zou het zijn om al die theorieën ook echt toegepast te zien worden?

"In de academische wereld kan het lang duren voor je publicaties worden opgepikt, maar bij de Formule 1 kunnen ze nieuwe technieken meteen testen en inzetten."

Competitieve racewereld

In de competitieve racewereld staan ze zelfs te springen om geavanceerde technologie. "Je moet altijd op het randje zitten om te zorgen dat je net weer iets beter bent dan Mercedes of Ferrari." 

Dus als een ingenieur iets bedenkt wat de auto sneller maakt, kunnen ze daar meteen de volgende dag mee aan de slag. "En de volgende keer dat Max dan met de auto wegrijdt, zie je er zelf direct het effect van."

Dat is wat Ponsioen wilde en lang hoefde hij niet te zoeken. "Ik keek bij Red Bull Racing en vond een vacature die perfect aansloot bij wat ik deed. En zo verhuisde hij met zijn vrouw van de ene op de andere dag van Zürich naar Milton Keynes.

Vrije training op het circuit van Zandvoort. Vrije training op het circuit van Zandvoort.

Daar werkt hij onder meer met de data van Max Verstappens races om te kijken wat er verbeterd kan worden. De door hem ontwikkelde modellen en tools worden nu op verschillende manier in het bedrijf gebruikt.

Zo ook tijdens races. "De modellen worden door de race-ingenieurs en de mensen van strategie live op de pitmuur gebruikt."

Lichter en sneller

Maar ook in de fabriek tijdens het ontwerpproces van de auto plukt het team er de vruchten van. "Ontwerpers of experts in lucht- en vloeistofstroming kunnen zo telkens kleine aanpassingen maken", legt Ponsioen uit.

Belangrijk is het bijvoorbeeld om de auto zo licht mogelijk te maken. "De auto zit vol met sensoren die we nodig hebben om van alles te monitoren, maar stel je voor dat je in plaats van iets te meten met een sensor dezelfde informatie kan verkrijgen uit de voorspelling van een model. Dan kan de sensor eruit, wat de auto lichter maakt en uiteindelijk sneller."

Sten bekeek de race van Silverstone met zijn vader vanaf de tribune. Sten bekeek de race van Silverstone met zijn vader vanaf de tribune.

Tijdens wedstrijden hoeft Ponsioen niet op het circuit aanwezig te zijn. "Het kan wel zijn dat je nodig bent en vanuit de fabriek via een liveverbinding in contact staat met het raceteam, maar als alle modellen goed draaien kun je ook thuis op de bank naar de race kijken."

Met vader naar de race

Al zit Ponsioen natuurlijk graag op de tribune. "Ik ben met mijn vader naar de race in Silverstone geweest." Ook voor hij bij het Red Bull Racing-team werkte, keek hij met vrienden en vrouw graag naar alle wedstrijden. "Ja, ook als ze vanwege tijdsverschil om vijf uur 's nachts begonnen."

Ponsioen vindt het dan ook leuk dat de sport vanwege het succes van Verstappen in Nederland steeds populairder is geworden. Technische studenten met een F1-passie adviseert hij goed te kijken naar stagemogelijkheden. Want knappe koppen met ideeën hoe Max nog sneller de finishvlag voorbij rijdt, zijn altijd welkom.

Altijd weten wat er speelt?
Download de gratis RTL Nieuws-app en blijf op de hoogte.

Playstore Appstore

Dit is een artikel van