Economie

Ben Smith nieuwe topman Air France-KLM, dit is hem

16 augustus 2018 20:00 Aangepast: 17 september 2018 15:21
Ben Smith. Beeld © Air Canada.

De Canadees Ben Smith is de nieuwe topman van Air France-KLM geworden. De raad van bestuur heeft dat vanavond besloten.

Smith is de opvolger van Jean-Marc Janaillac. Die Fransman trad dit voorjaar af, als gevolg van een slepend en peperduur loonconflict met de Franse bonden. KLM-baas Pieter Elbers is blij met de benoeming, vooral omdat er nu duidelijkheid is.  

Geen nieuweling

Ben Smith is nu nog de tweede man van Air Canada. Als chief operations officer is hij verantwoordelijk voor onder meer de financiële resultaten van Air Canada en de commerciële activiteiten.

Hij is ook zeker geen nieuweling in het vak. Sinds 2007 zit Smith in de directie van Air Canada, waar hij meerdere functies had voor hij de tweede man van het bedrijf werd. In 1990 begon zijn carrière in de luchtvaart, toen nog als verkoopmedewerker voor Air Ontario.

Ervaring heeft hij nodig

Niet onbelangrijk: in Canada heeft hij ervaring opgedaan met vakbondsonderhandelingen. Smith wist in december 2015 een cao af te sluiten met een looptijd van maar liefst tien jaar. Daarnaast was hij verantwoordelijk voor het lanceren van een prijsvechter, Air Canada Rouge.

Die ervaring gaat hij ook nodig hebben, weet Joost van Doesburg van de Vereniging van Verkeersvliegers. "Air France-KLM is niet echt een bedrijf van learning on the job." Wat de VNV betreft moest de nieuwe ceo dan ook een vooraanstaande positie hebben gehad in de luchtvaart.

Onderhandelingen

De belangrijkste taak van Smith op korte termijn zal het vlottrekken worden van de onderhandelingen met het Franse personeel. Iets wat de vorige topman, Jean-Marc Janaillac, dus niet is gelukt.

Het personeel eist een directe loonsverhoging van 6 procent. De directie wilde niet verder gaan 7 procent, verdeeld over meerdere jaren. Voorafgaand aan het vertrek van Janaillac staakte het personeel van Air France in totaal 15 dagen, wat een schadepost van 335 miljoen euro opleverde.

Ervaring met vakbonden

"Hij moet in staat zijn tot het voeren van een sociale dialoog", zegt Van Doesburg. Een voordeel is dat Smith ervaring heeft met vakbonden, maar wat die ervaring hier waard zal zijn, durft de VNV nog niet te zeggen.

Wel geeft de bond aan vertrouwen te hebben in de benoemingscommissie.

Franse bonden hebben geen vertrouwen

Dat vertrouwen leeft in ieder geval helemaal niet bij de Franse vakbonden. "De raad van Air France-KLM maakt altijd de beroerdste beslissingen, en nu gaan ze de sleutels van Air France aan Amerikanen geven?", stelt Philippe Evain van pilotenvakbond SNPL op Twitter.

Een andere bond klaagt over het salaris dat Smith gaat verdienen: 3,3 miljoen euro. Toch heeft Smith een extra wapen, dat hij als Canadees zeker kan gebruiken in Parijs: hij spreekt Frans, schrijft Reuters.

`