Olaf Koens

De redder van Istanbul

29 maart 2021 06:01

Een paar weken geleden reed ik vlak na het ingaan van de avondklok over een van de bruggen over de Bosporus. Dat blijft, hoe vaak je ook heen en weer pendelt tussen Europa en Azië, een magisch gevoel. Je zweeft over het water, ver boven de stad, over de containerschepen en de vissers in kleine bootjes. Op de brug ontstond commotie, auto's stopten, mannen schreeuwen naar elkaar, de politie maande iedereen door te rijden. 

De bruggen over de Bosporus zijn helaas een populaire plek voor mensen in de stad die uit het leven willen stappen. Er is één man die de taak heeft om dat te voorkomen. Hij heet Mehmet Ali Demir. Hij is de redder van Istanbul. Het is een vriendelijke, voorzichtig kalende politieagent die kantoor heeft vlak naast de brug. Hij werkt als onderhandelaar. Zijn succes is ongekend, wanneer hij op tijd ter plaatse is komt het bijna altijd goed.

'Wanneer ik mensen overhaal om niet van de brug te springen moet ik er zelf in geloven dat het lukt.'

'Je moet erin geloven', zegt hij koeltjes. 'Wanneer ik mensen overhaal om niet van de brug te springen moet ik er zelf in geloven dat het lukt. Ik haal die persoon van de brug af. Dat is wat ik mijzelf inprent. En dan lukt het'. De gesprekken die hij voert op de brug duren soms uren. Tijd speelt geen rol. 'Ik erken dat een glas halfleeg is, maar probeer uit te leggen dat het ook half vol zit. Als iemand dat begrijpt, als iemand dat inziet, dan komen ze meestal terug.'

In het politiekantoor staan de bruggen over de Bosporus op tientallen schermen, in alle hoeken zijn ze te zien. Agenten houden het dag en nacht in de gaten. In het kleine kantoor van de onderhandelaar kijk ik naar de foto’s en beelden van mensen die tot inkeer komen. Die zien dat het glas toch halfvol is, of dat er in ieder geval nog iets in zit. Ze klimmen terug over de reling, ze klampen zich vast. Ze huilen. En er zijn foto's en oorkondes. De relatie die vastliep, maar die toch weer goed kwam. De politieagent die uiteindelijk getuige werd op de bruiloft.

Heb jij vragen over zelfmoord?

Stichting 113 Zelfmoordpreventie: bel 113 of 0800-0113 (gratis), of anoniem via de chat op de website 113.nl 

24 uur per dag bereikbaar, 7 dagen per week

Hoeveel mensen hij gered heeft wil hij niet zeggen. Hij is bescheiden, en het onderwerp ligt gevoelig. Maar het zijn er honderden, zoveel is duidelijk. We lopen een eindje over de brug en nemen afscheid. Het mooie aan mijn werk is dat je veel helden spreekt. Artsen, onderzoekers, mensenrechtenverdedigers, ooggetuigen. Maar niet vaak heb ik iemand de hand gedrukt die honderden mensen het leven heeft gered.

Die avond rij ik naar huis. Ik parkeer de auto en loop door een lege stad naar huis. De volgende ochtend speur ik de Turkse kranten en websites na. Nergens een bericht over iemand die van de brug is gesprongen. Het is hem weer gelukt.

Mehmet Ali redt honderden mensen het leven: 'Ik laat zien dat het glas ook half vol is'

Een speciaal team van de Turkse politie doet er alles aan om te zorgen dat niemand van de grote bruggen over de Bosporus in Instanbul springt. Correspondent Olaf Koens liep een dag mee.

Olaf Koens (1985) is correspondent voor RTL Nieuws in het Midden-Oosten, met als standplaats Istanbul. Na zijn studie filosofie ging hij in 2007 als correspondent aan de slag in Moskou. In 2015 werd hij uitgeroepen tot journalist van het jaar. Hij schreef de boeken 'Koorddansen in de Kaukasus', 'Oorlog en kermis' en 'Paarden vliegen businessclass'.