Jaap van Deurzen

Een prins in een ver land

26 januari 2020 06:03

Er was er eens een prins in een ver land... Hoe vaak zijn we als kind niet heerlijk belazerd met die o zo beroemde opening van een sprookje. Ik zie me als snotterig scharminkel nog op de schoot van juf B. zitten. Ze rook naar verwelkte bloemetjes en las regelmatig verhaaltjes voor in de klas.

Mijn verbeeldingskracht was onmetelijk. Neem nou het wrede sprookje van Hans en Grietje. De fanaten van Islamitische Staat zijn onschuldige padvinders vergeleken bij Griet, wier broer Hans werd vetgemest door de hongerige heks. Die knobbelneus wilde hem opvreten. Griet bedacht een list en op een dag sloeg ze toe. De oven in met die helleveeg. Hans en Grietje leefden nog lang en gelukkig.

Sprookjes zijn bedrog. Hoewel... we gaan even terug naar die prins.

"Er gaan tal van geruchten over de mysterieuze prins Cyrus en zijn schuwe, verwaarloosde zus prinses Sakina."

Ik heb de podcast ontdekt! Zo jochie, dan ben je er helemaal bovenop, hoor ik u denken. Onlangs luisterde ik ademloos naar The Jungle Prince of Delhi. Ik waande me weer even in de klas van juf B. en werd meegezogen in een prachtig radioverhaal. Het wordt verteld door Ellen Barry, de correspondent van de New York Times in India. Het is storytelling op topniveau.

Het sprookje begint in de lente van 2016 als Ellen Barry wordt opgebeld in Delhi. Iemand vraagt of zij contact heeft gezocht met de koninklijke familie van Oudh. Pardon? Nee, dat was zij niet, maar ze is wel aangenaam verrast en wil niets liever dan praten met de prins in het Malchal Mahal-bos, dat midden in Delhi ligt. Er gaan tal van geruchten over de mysterieuze prins Cyrus en zijn schuwe, verwaarloosde zus prinses Sakina. "Nou, meld je morgen dan maar om half zes in het bos", fluistert een man met een hoge hese stem. De rillingen lopen over mijn rug.

Cyrus en Sakina beweren nazaten te zijn van de dynastie die heerste over het koninkrijk Oudh in het noorden van India. In 1856 gaat dat vorstendom roemloos ten onder en glijdt naadloos het Britse imperium in. De familie raakt alles kwijt. 

"De vorstin eist van de Indiase regering haar spullen terug en wil een paleis, en snel een beetje!"

Begin jaren 70 van de vorige eeuw duikt in het treinstation van Delhi plotseling koningin Wilayat op. Het is een pittige tante die neerploft in de vip-room van het station. Ze is samen met haar twee kinderen, een roedel Deense doggen en Nepalese bediendes in livrei. De vorstin zegt recht te hebben op de erfenis van het koninkrijk Oudh. Ze eist van de Indiase regering haar spullen terug en wil een paleis, en snel een beetje!

De familie wordt een attractie. Talloze journalisten ruiken een verhaal. Onrust dreigt. Een hoge functionaris bemiddelt en biedt haar een zak roepies aan waarmee ze even uit de voeten kan. Wilayat is zwaar beledigd en blijft zitten waar ze zit. Meer dan tien jaar lang. In 1984 erkent de Indiase premier Indira Gandhi haar status en schenkt haar een jachtslot in het bos van Delhi.

"De journalist graaft door en krijgt de ontluisterende waarheid te horen van een stervend familielid in Engeland."

Wilayat trekt er met haar kinderen in, maar echt gelukkig wordt ze niet.  In 1987 pleegt ze zelfmoord door een beker gif te drinken, gemengd met gemalen diamanten. Prins Cyrus en prinses Sakina leven jarenlang in het door groen overwoekerde restant van het vervallen jachtslot.

Het is de ruïne waar Ellen Barry die dag naar toe gaat in het donkere bos. Uit de mond van prins Cyrus hoort ze maandenlang verhalen á la 'Duizend-en-één-nacht', maar ze komt geen stap verder als ze doorvraagt naar de oorsprong van zijn familie.

De journalist graaft door en krijgt de ontluisterende waarheid te horen van een stervend familielid in Engeland. Het is een schitterend verhaal met een glimlach en een traan. Ga luisteren! Nu!